Gerónimo: El guerrero

Edward Rielly

En 1906, Gerónimo publicó su autobiografía que relata la fascinante historia de su vida, desde sus años como luchador de la resistencia hasta su captura y el período posterior de celebridad en el que apareció en la Exposición Universal de San Luis de 1904 y conoció al presidente Roosevelt. Edward Rielly, autor de Legends of American Indian Resistance (Leyendas de la resistencia de los indios americanos), habla de la trágica masacre en la que se basó su vida.

Fotografía de Gerónimo arrodillado con su rifle, tomada en 1887 por Ben Wittick (1845-1903)

Geronimo (1829-1909), cuyo nombre de pila era Goyahkla, a veces deletreado Goyathlay, es una de las figuras más famosas en la historia de la resistencia indígena americana. Su nombre es virtualmente sinónimo de guerrero, hasta el punto de que su nombre ha sido apropiado para una amplia gama de actividades militares (o simplemente aventureras). La reputación de Gerónimo es bien merecida, ya que su nombre despertó temor en los colonos tanto al norte como al sur de la frontera México-Estados Unidos. Fue odiado por los euroamericanos e incluso por algunos apaches, que lo culparon por seguir avivando el fuego de la guerra después de que la derrota final de los apaches pareciera inevitable. Además, carecía de las habilidades de liderazgo social y político de un jefe Joseph de los Nez Perce y de las cualidades multidimensionales (incluyendo el carácter espiritual) de un Toro Sentado, el gran líder Lakota que sirvió como imán para atraer a un gran número de indios de las llanuras hacia él, una fuerza que aseguraría la victoria de resistencia más famosa de la historia contra el ejército de los EE.UU. – en Little Bighorn en 1876.

Gerónimo era principalmente un combatiente, una reputación duradera que llevó a los paracaidistas estadounidenses en la Segunda Guerra Mundial a gritar el nombre “Gerónimo” antes de lanzarse de sus aviones. Los escolares, durante décadas después de la muerte de Gerónimo, gritaban su nombre antes de emprender una hazaña real o imaginaria de valentía, como saltar de un columpio a un río. Un uso mucho más reciente, y altamente controversial, del nombre de Gerónimo fue su empleo por el ejército estadounidense como nombre en clave vinculado a la operación de 2011 que resultó en la muerte de Osama bin Laden.

Gerónimo (derecha) con sus guerreros en 1886. (Fuente: Sociedad Histórica de Arizona)

La asociación del nombre de Gerónimo con el del odiado terrorista provocó un considerable resentimiento por parte de una amplia gama de organizaciones e individuos, incluyendo el Congreso Nacional de Indígenas Americanos, el Consejo Nacional de Jefes Onondaga, las publicaciones de los Nativos Americanos, el Presidente de la Tribu Apache de Fort Sill, Jeff Houser, y el bisnieto de Gerónimo, Harlyn Gerónimo. Su respuesta fue tan intensa que el Comité de Asuntos Indígenas del Senado abordó el tema en una audiencia programada previamente para discutir el uso de nombres e imágenes indígenas como mascotas deportivas y en otras áreas de la cultura popular. Los funcionarios del Departamento de Defensa argumentaron que no tenían la intención de faltarle el respeto a Gerónimo y que habían nombrado la operación total contra la Operación Neptuno de bin Laden, nombrando cada paso por orden alfabético. El paso “G” implicaba la captura o el asesinato de bin Laden y estaba codificado con el nombre del líder indio, una explicación que no sirvió para satisfacer a quienes habían planteado objeciones al uso del nombre de Geronimo.

Entonces, ¿qué llevó a Gerónimo al camino que llevaría desde los campos de batalla de México y el suroeste a una incursión en Pakistán? Aunque sería muy simplista reducir toda la vida pública de Gerónimo a un solo incidente, ciertamente su vida como guerrero estuvo profundamente influenciada por un acontecimiento muy personal: un ataque a un campamento apache por parte de un general mexicano, José María Carrasco.

Durante años, los apaches habían comerciado y luchado contra los mexicanos. Tan pronto como alcanzó la edad adulta, alrededor de los diecisiete años, Goyahkla, que aún no era conocido como Gerónimo, fue aceptado como guerrero y entró en esta doble relación con los mexicanos. Unos dos años antes, hacia 1844, el padre de Goyahkla, Taklishim, había muerto de una enfermedad, y Goyahkla asumió la responsabilidad de su madre, Juana (Juanita). La autobiografía de Gerónimo – dictada a Stephen M. Barrett, superintendente de las escuelas de Lawton, Oklahoma, con Asa Adklugie, una ex-alumna de la Carlisle Indian Industrial School, traducida, y publicada en 1906 – muestra a un hijo profundamente comprometido con su madre.

Gerónimo con Stephen M. Barrett y Asa Adklugie dictando su autobiografía, como se muestra en el propio libro.

Poco después de convertirse en guerrera, Goyahkla se casó con un joven Nednai Apache, Alope, y le dio una manada de ponis -una suma considerable- a su padre, Noposo, por el privilegio de casarse con ella, el precio, según su autobiografía, era tan alto porque ella era una buena hija y su padre tal vez quería que se quedara con ella. Goyahkla y Alope habían sido amantes durante algún tiempo, y él registra en la autobiografía que su mayor alegría al llegar a la edad adulta fue poder casarse con ella. Goyahkla llevó a Alope a vivir cerca de su madre. Su novia adornó su tipi con los granos y los cuadros dibujados en cuero de cabra. Ella era una buena esposa, señala, y eran felices junto con sus tres hijos.

Cuando Goyahkla volvió a cruzar a México alrededor de 1850 (Geronimo en su autobiografía cita 1858, pero a menudo se equivoca en sus citas), no tenía ninguna razón para sospechar nada de lo usual. Viajando en un grupo grande bajo Mangas Coloradas, los apaches -incluyendo miembros de la banda Bedonkohe a la que pertenecía Goyahkla y la banda Nednai, ambas subdivisiones de los apaches chiricahuas- pasaron por Sonora en su camino a Casas Grandes. Acamparon en lo que generalmente se cree que es Janos (pero en la autobiografía se refiere a Kaskiyeh), y muchos de los hombres fueron a la ciudad para comerciar. Esto duró varios días, cada vez un guardia de hombres que se quedaba atrás para proteger a las mujeres, los niños y los suministros.

Sin embargo, una tarde, cuando los hombres regresaban al campamento, se encontraron con algunas mujeres y niños que huían de las tropas mexicanas que habían atacado el campamento, matando a los guardias, así como a muchas de las mujeres y niños, destruyendo suministros y robando los ponis de los apaches. Cuando Goyahkla llegó al campamento, descubrió que su esposa, su madre y sus tres hijos habían muerto. Cuenta en su autobiografía que se fue solo y se quedó junto a un río. Gerónimo, tantos años después del suceso, no dice lo que sentía en ese río, pero su descripción subestimada claramente habla poderosamente de un gran dolor y sentido de pérdida.

Fotografía de Gerónimo tomada por Frank A. Rinehart en 1898. (Fuente: Rinehart Indian Photographs collection, Haskell Indian Nations University)

Sin suministros y con la mayoría de sus armas y ponis perdidos, los sobrevivientes regresaron a Arizona. El anciano Gerónimo recuerda que en ese momento era incapaz de orar o de idear un plan de acción; sin propósito alguno, seguía a sus camaradas en silencio, permaneciendo solo hasta que se enteró del grupo, que ahora es mucho más pequeño.

Al llegar a su casa, Goyahkla miró, ciertamente con gran pesar, las decoraciones de Alope y el juguete de sus hijos antes de quemarlos, junto con su tipi y el de su madre. Nunca más, señala Geronimo en su autobiografía, se sentiría contento en su propia casa. Luego, alejándose de su dolor inmediato, juró vengarse de los mexicanos. Un año después, Goyahkla regresó a México dentro de un gran grupo de guerra y comenzó a vengarse. Se dice que fue durante esta excursión a México que sus enemigos comenzaron a llamarlo Gerónimo, aunque nunca se ha dado una explicación definitiva para el nombre. El nombre se mantuvo, y Gerónimo continuó sus batallas contra los mexicanos y, en poco tiempo, los colonos y soldados de los Estados Unidos que invadieron su patria, ganándose la reputación de guerrero que lo acompañaría durante toda su vida y en el siglo XXI, incluso en lugares que Gerónimo nunca podría haber imaginado, como Pakistán.

Izquierda: Foto tomada por WH Martin de Gerónimo como prisionero estadounidense en 1905 (Fuente: American Memory from the Library of Congress). Derecha: Foto de Edward S. Curtis de Geronimo en Carlisle, Pennsylvania, en 1905, el día antes de la toma de posesión del Presidente Roosevelt, y el desfile inaugural en el que Geronimo iba a participar (Fuente: Biblioteca de la Universidad de Northwestern, The North American Indian: the Photographic Images, 2001)

A primera vista, Gerónimo parece un candidato poco probable para componer la historia de su vida y estar dispuesto a compartirla con aquellos a quienes ha estado luchando durante la mayor parte de su vida adulta. Sin embargo, hay un gran deseo en muchas personas, quizás en la mayoría, de querer dejar las cosas claras y ser entendido, y Geronimo parece no haber sido diferente en este sentido. También expresó su esperanza de que su historia pudiera persuadir al gobierno para que le permitiera a él y a otros apaches regresar a su suroeste nativo para vivir. Además, Gerónimo veía su autobiografía como una forma de hacer dinero; durante sus últimos años como prisionero, había aprendido el poder del dinero y se había dedicado a vender fotografías, botones y otros recuerdos. En consecuencia, cuando Barrett planteó la posibilidad de contar su historia, Gerónimo insistió en que se le pagara por hacerlo. Las sospechas ocasionales de Gerónimo de que el Superintendente Barrett podría haber querido su historia para hacerle daño fueron suavizadas por la presencia de la traductora Asa Adklugie, quien era hijo de Juh (también deletreado Whoa), un viejo amigo, aliado y primo de Gerónimo por matrimonio. Plenamente consciente de que era odiado por muchos y a merced del gobierno, Gerónimo fue políticamente astuto al narrar sus hazañas, centrándose en detalle en sus batallas con los mexicanos, pero permaneciendo generalmente reticente a los encuentros con el ejército estadounidense.

Sin embargo, la autobiografía probablemente nunca habría sido publicada sin el apoyo del presidente Theodore Roosevelt. La petición de Barrett de escribir la vida de Gerónimo fue rechazada por los militares, pero una apelación al presidente trajo el permiso deseado. Respondiendo más tarde al manuscrito completo, el Presidente Roosevelt volvió a ofrecer su apoyo, pero con la sugerencia de que Barrett aclarara que las opiniones expresadas en el libro eran sólo de Gerónimo. Roosevelt no fue difícil de convencer. Antes de la petición de Barrett, Roosevelt mismo había pedido que Gerónimo viajara en su desfile inaugural en marzo de 1905, lo que hizo el líder apache. Antes de salir de Washington, Gerónimo se reunió con el presidente e hizo una petición para que se le permitiera regresar a su patria. Roosevelt escuchó con compasión pero se negó, explicando que temía represalias contra los apaches por parte de los residentes del área si regresaban. Cuando la autobiografía fue publicada en 1906, Gerónimo, todavía tratando, y aparentemente creyendo que el presidente podría ceder, dedicó su narrativa al presidente Roosevelt.

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