Lo que los científicos están haciendo para desarrollar una vacuna para el nuevo coronavirus

Con un número creciente de casos confirmados en China y otros 24 países, la epidemia de COVID-19 causada por el nuevo coronavirus (ahora conocido como SARS-CoV-2) parece preocupante para muchos. Hasta el 19 de febrero, los últimos números mostraban 74.280 casos confirmados, incluyendo 2.006 muertes. Cuatro de estas muertes han ocurrido fuera de la China continental: una en Filipinas, otra en Japón, otra en Hong Kong y otra en Francia. El caso de Francia es la primera muerte por COVID-19 fuera de Asia.

By Marc-Antoine De La Vega

La Organización Mundial de la Salud (OMS) declaró el 30 de enero que el brote constituía una emergencia de salud pública de interés internacional.

A la luz de estos acontecimientos, los expertos en salud de todo el mundo están ahora divididos en cuanto a si este evento se convertirá en una pandemia, o si será posible contener la transmisión de este virus.

¿Hacia una pandemia?

En un artículo reciente del New York Times, el Dr. Thomas R. Frieden, ex director de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades, dijo que era «cada vez más improbable que el virus pueda ser contenido». En el mismo artículo, el Dr. Anthony S. Fauci, director del Instituto Nacional de Alergia y Enfermedades Infecciosas de los Estados Unidos (NIAID), dijo: «Es muy, muy transmisible, y casi seguro que va a ser una pandemia».

Por otra parte, la OMS sigue siendo optimista. Su jefe de respuestas de emergencia, el Dr. Michael Ryan, dijo a STAT News, «hay suficiente evidencia para sugerir que este virus todavía puede ser contenido» y que «hasta que [la contención] sea imposible, debemos seguir intentándolo».

Esto nos lleva a los científicos y expertos que están haciendo justamente eso, lanzando todo lo que tienen a este asunto de salud pública. Algunos se centran en tratar a los pacientes con terapias existentes o nuevas, otros se centran en detener la transmisión entre individuos desarrollando una vacuna. Por suerte para los científicos, las lecciones aprendidas durante la epidemia del Ébola en África occidental en 2013-16 permiten ahora el desarrollo acelerado de vacunas, sin comprometer su seguridad y eficacia.

Por supuesto, es fundamental aprender más sobre este nuevo virus específico, incluida su fuente y por qué la transmisión parece ser más eficiente que con otros coronavirus.

Desarrollo de la vacuna

La CEPI, la Coalición para las Innovaciones en la Preparación para las Epidemias, es una organización internacional sin fines de lucro cuyo mandato es acelerar el desarrollo de vacunas contra las enfermedades infecciosas emergentes. El 23 de enero, anunció el apoyo financiero a tres instituciones para el desarrollo de una vacuna contra el coronavirus recientemente identificado: Inovio Pharmaceuticals Inc. y su «plataforma de ADN», la Universidad de Queensland y su «plataforma de pinzas de proteína» y una asociación de Moderna Inc. con el NIAID utilizando su «plataforma de ARNm».

El 31 de enero, la CEPI también anunció una asociación ampliada con CureVac, una empresa de biotecnología, para adaptar su plataforma de vacunas de ARN al SARS-CoV-2. Cuatro días después, la CEPI lanzó una convocatoria de propuestas para desarrollar nuevas vacunas contra el nuevo coronavirus, abierta a todas las organizaciones que cumplieran sus criterios y que dispusieran de una plataforma fácilmente disponible.

Johnson & Johnson también ha anunciado su participación en el desarrollo de una vacuna, utilizando su «plataforma de adenovirus», que consiste en un virus que se modifica para que se parezca al SARS-CoV-2, pero que no puede causar enfermedades en los seres humanos. GlaxoSmithKline, otra gran empresa farmacéutica, anunció recientemente una asociación con CEPI para ofrecer acceso a cualquiera que desee utilizar su plataforma de adyuvantes (los adyuvantes son componentes que pueden añadirse a las vacunas para aumentar la generación de una respuesta inmunológica).

Por último, añadiendo su nombre a la lista, la Universidad de Hong Kong también anunció que ya disponía de una vacuna, diseñada a partir de una vacuna de virus de la gripe modificada.

Problemas y soluciones

¿Pero qué significan estas plataformas? ¿Por qué hay tantas organizaciones diferentes que trabajan con el mismo objetivo de desarrollar una vacuna contra un patógeno? ¿No sería más fácil si todos trabajaran juntos, en lugar de intentar una variedad tan amplia de enfoques? Las respuestas a estas preguntas no son tan simples.

Las plataformas de vacunas son herramientas que los científicos pueden utilizar para desarrollar una nueva vacuna, utilizando un sistema similar a los enfoques que han tenido éxito anteriormente. Por ejemplo, un enfoque bien conocido y sencillo es la «plataforma inactivada», en la que el patógeno se replica de manera segura en los laboratorios, se inactiva y luego se administra como una vacuna.

Aunque estas plataformas utilizan diferentes enfoques, todas tienen el mismo objetivo general de entrenar el sistema inmunológico del individuo vacunado para reconocer rápidamente un patógeno dentro del cuerpo.

Entonces, ¿por qué hay tantas plataformas diferentes? Bueno, cada plataforma tiene sus propias ventajas y desventajas. Algunas son más fáciles de producir en masa, otras se sabe que inducen menos efectos secundarios, y otras son simplemente mejores para entrenar aspectos particulares del sistema inmunológico.

El sistema inmunológico humano se divide en dos grandes brazos: el innato y el adaptativo. Nuestro sistema inmunológico innato no es específico y proporciona un nivel de protección inmediato, pero limitado, contra un intruso extraño dentro del cuerpo. El sistema inmunológico adaptativo puede dirigirse a un patógeno específico, pero necesita tiempo para desarrollar su efecto completo, alrededor de 21 a 28 días después de la infección, o de la vacunación. El lado adaptable puede subdividirse más adelante en inmunidad humoral y celular.

Con nuevos patógenos como el SARS-CoV-2, los científicos no saben qué subdivisión del sistema inmunológico proporcionará protección, por lo que no están seguros de qué plataforma producirá la vacuna más exitosa.

¿Qué están haciendo los científicos entonces?

El diseño de la vacuna parece sencillo sobre el papel, pero hacer que funcione hasta el uso humano es otra historia.

Actualmente, los científicos están trabajando en la identificación de las partes del SARS-CoV-2 que pueden utilizar en sus vacunas. Estas partes tienen que ser cuidadosamente seleccionadas, porque necesitan imitar cómo se vería una infección real en nuestros cuerpos. Esto tiene que hacerse en conjunto con la selección de un método apropiado de entrega de la vacuna: la plataforma que se utilizará.

Por razones éticas, una vez que se dispone de un candidato a vacuna, éste debe someterse a pruebas de seguridad y eficacia en animales (aunque se pueden hacer excepciones). No todos los animales de laboratorio son susceptibles a la infección de la misma manera que los humanos. Por ello, los científicos también están trabajando para identificar un modelo animal adecuado para evaluar las vacunas candidatas. En este momento, se han invertido muchos meses y decenas de miles de dólares en el desarrollo de vacunas.

Una vez que los ensayos en animales sean satisfactorios, la vacuna podrá ser administrada a los humanos en un ensayo clínico para evaluar la seguridad y eficacia de la vacuna. Esto significa meses o años adicionales (si no décadas), y millones de dólares de inversión.

Los últimos pasos a menudo están fuera de las manos de los científicos. La vacuna debe ser registrada y recibir aprobación reglamentaria, producida a gran escala y distribuida. Aunque estos pasos sólo requieren unas pocas líneas para enumerarlos aquí, pueden tardar años en lograrse realmente.

Por otro lado, los expertos en salud nos dicen una y otra vez que si tenemos suerte y todo va bien, podríamos tener una vacuna segura y efectiva en aproximadamente un año. Queda por ver en qué etapa del proceso estaremos a principios de 2021. Si China ha logrado construir un hospital de 1.000 camas en 10 días para contrarrestar la propagación de la epidemia, quién sabe lo que se puede lograr en un año en el lado de la vacuna.

Marc-Antoine De La Vega
Estudiante de doctorado en Microbiología-Inmunología, Universidad Laval

Marc-Antoine De La Vega no trabaja, consulta, posee acciones o recibe fondos de ninguna empresa u organización que se beneficie de este artículo, y no ha revelado ninguna afiliación relevante más allá de su nombramiento académico.


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