El mayor delito industrial de la historia se cobra 600.000 víctimas y afecta a la tercera generación en la India

El gas que se filtró de una planta de pesticidas americana en 1984 contamina a los hijos y nietos de los supervivientes

Praveen S. Brasil de Fato | Bhopal (Índia)

El mayor delito industrial de la historia ocurrió hace casi 36 años en Bhopal, en el centro de la India, y nunca dejó de tener víctimas. En la madrugada del 3 de diciembre de 1984 se filtraron unas 40 toneladas de gas metil isocianato de una planta agrotóxica desactivada de la empresa estadounidense Union Carbide. Al menos 2.200 personas murieron inmediatamente después de inhalar la sustancia tóxica, y no hay perspectivas de evitar la contaminación para las generaciones venideras.

La Campaña de Justicia Internacional de Bhopal estima que el número total de muertes por la fuga es superior a 25.000, y advierte que el número de personas afectadas aumenta día tras día, acercándose a 600.000. La última estadística oficial del gobierno de la India es de 2006 y reconoce 558 mil víctimas.

Una encuesta realizada por el Comité Asesor Científico del Consejo de Investigación Médica de la India en 2017 mostró que las mujeres que inhalaron el gas tóxico en 1984 tienen un 9% de posibilidades de dar a luz a bebés con malformaciones genéticas. La incidencia de los trastornos es casi seis veces menor entre los hijos de madres no expuestas al metil isocianato.

Vidas contaminadas

Jyoti Vishu Karma tenía cinco años en el momento del desastre y creció viendo a sus padres y dos hermanos enfrentarse a los impactos de la contaminación. Su hija, Yashi, tiene 13 años y vive con un trastorno neurológico congénito que compromete la locomoción, retrasa el aprendizaje y le impide formular frases complejas.

La multinacional pagó un promedio de 2.500 reales en concepto de indemnización por cada persona afectada, sin tener en cuenta los daños a las generaciones posteriores. Las familias de las víctimas fatales recibieron unos 10.000 reales cada una.

«Nuestra vida nunca fue la misma después de ese desastre. Todo mi entorno fue afectado por el gas. Una de mis sobrinas tenía el mismo diagnóstico que Yashi. Así que sólo en nuestra familia, dos niños fueron afectados», dice Jyoti, enfatizando que el monto de la compensación es irrisorio comparado con el daño.

Yashi asiste al centro de rehabilitación de Chingari, que ofrece fisioterapia gratuita, terapia del habla y clases especiales para niños de segunda y tercera generación afectados.

Jyoti Vishu Karma vio a sus padres y hermanos contaminados y dio a luz a Yashi, que tiene un trastorno neurológico genético / Praveen S. / Brasil de Fato

Irreversible

«Lo que la gente vive hoy en día son los impactos que esa fuga causa en el sistema neurológico», asegura el Dr. Raghuram, que asiste a la clínica Sambhavna, situada en una de las comunidades más afectadas. «Cuando alcanza el nivel neurológico, significa que empieza a impactar en el material genético. Ahí, no hay manera. Los niños nacen con síndrome de Down, parálisis cerebral, autismo… Y la cuarta y quinta generación también sentirán estos efectos, porque no hay forma de evitar que se transmitan», explica el doctor.

En 2016, la división de investigación de la clínica Sambhavna descubrió que la incidencia de cáncer entre la población afectada por el gas es diez veces mayor que en otras regiones.

Raghuram añade que, además de los trastornos y tumores, los adultos de Bhopal viven con síntomas peculiares muy similares entre sí, lo que demuestra que la fuga de gas es la causa común de estos efectos.

«Casi el 90% de los pacientes informan que sienten vértigo, mareos, entumecimiento en algunas extremidades. Las personas no diabéticas, sin causa aparente, sufren de incontinencia urinaria, y todo esto es muy alarmante», informa el médico. «Si trazamos una línea entre todos estos casos, lo que tenemos en común es la exposición al gas en la infancia».

La clínica Sambhavna sólo se dedica a tratar los síntomas que los pacientes reportan. Otras formas de prevención o reducción de daños para las generaciones futuras se descartan por el momento porque dependen de investigaciones específicas. Para ello, sería necesario saber exactamente qué materiales se filtraron en 1984 y en qué cantidades. Union Carbide nunca proporcionó esta información.

«Hay muchas controversias a este respecto. Si sólo se hubiera filtrado el metil isocianato, tal vez el desastre no produciría todos estos síntomas. Sospechamos que también se han filtrado otras sustancias», dice Raghuram.

La imagen del bebé que inhaló el gas en Bhopal se convirtió en un símbolo de la lucha contra los pesticidas / Archivo / Recuerda el Museo de Bhopal

Los responsables

La indignación con la postura de la compañía americana unió a los activistas que han sido sensibles a lo largo de los años a la causa de los afectados.

Rachna Dhingra creció en la capital, Nueva Delhi, y sólo se dio cuenta de los impactos de la fuga en Bhopal cuando fue a estudiar a los Estados Unidos. En 1999, los supervivientes viajaron a América del Norte para protestar contra las condiciones de la fusión de Union Carbide con otra empresa estadounidense, Dow Chemical, que se oficializaría dos años más tarde.

«Dijeron que Dow Chemical no podía simplemente comprar los activos de otra empresa y no asumir sus obligaciones pendientes», dice Rachna. «Empecé a investigar lo que había sucedido, me involucré en el tema y me mudé a Bhopal en 2003.

Hoy en día, Rachna es la representante de la Campaña Internacional para la Justicia en Bhopal y se dedica a denunciar la impunidad de lo que considera «el mayor desastre empresarial de la historia».

Ninguno de los ocho ejecutivos de Union Carbide en la India ha sido castigado. El entonces presidente de la empresa, Warren Anderson, que firmó la obra en Bhopal, fue arrestado poco después de la filtración, pero pagó una fianza y murió 30 años después en una playa de Florida, en la costa este de los Estados Unidos.

Las causas de la fuga nunca fueron aclaradas. Lo que se sabe es que el metil isocianato debe mantenerse a temperaturas más bajas. «Fue una ejecución desastrosa. Apagaron la unidad de refrigeración para ahorrar algo así como 40 dólares al día», dice Rachna Dhingra.

Union Carbide mantenía una planta similar en Virginia Occidental (Estados Unidos). La compañía nunca permitió que los indios hicieran una visita oficial a esa unidad. Sin embargo, el Comité de Cooperación con las Víctimas del Gas tuvo acceso al proyecto y a los protocolos de seguridad y descubrió que eran más exigentes que en Bhopal.

«Tenemos pruebas fehacientes de que el gobierno de los Estados Unidos presionó a las autoridades indias tanto para garantizar las condiciones para invertir en el país como para librarse de la responsabilidad por lo que ocurrió en Bhopal», añadió.

Al no presionar a los Estados Unidos y a Dow Chemical para que den respuestas coherentes, Rachna Dhingra considera que los gobiernos de la India, desde 1984, han estado allanando el camino para nuevos exterminios: «Es un precedente, una invitación para que todas las multinacionales vengan a matar gente y a contaminar el medio ambiente», añade Dhingra.

El Centro de Rehabilitación de Chingari ofrece clases especiales para niños víctimas de la fuga de gas en Bhopal / Praveen S. / Brasil de Fato

En un área de 64 km², unas 48 comunidades alrededor de la antigua planta tenían sus aguas subterráneas contaminadas. Hoy en día, cerca de 100.000 personas viven allí.

«Las personas afectadas en Bhopal eran de las clases bajas de la clase trabajadora. Se les pagaba diariamente, eran agricultores o cuidadores de niños. Después de que fueron expuestos al gas, nunca más pudieron hacer trabajos pesados», dice. «Sin perspectivas, muchos se trasladaron a la zona situada justo detrás de la fábrica, sin saber que seguía contaminada, y se convirtieron en víctimas dobles», añade el activista.

La contaminación del agua limita la acción médica y contribuyó a perpetuar los efectos del metil isocianato en Bhopal. «Si quieres curar a un paciente, no basta con darle la medicina. Tienes que guiarlo sobre su dieta, cambios de hábitos, rutina. Pero aquí, el paciente deja la clínica y se va a un barrio donde el agua está envenenada. No hay mucho que hacer», admite el Dr. Raghuram.

Luchando por la reparación

Champadevi Shukla es una de las fundadoras del centro de rehabilitación de Chingari y dice que renueva sus esperanzas «en el trabajo realizado día tras día». Informa de que ha perdido a su marido y dos hijos como resultado de la fuga de gas.

«Yo mismo me enfrenté a muchas dificultades para hacer frente a los síntomas. Así que el centro de rehabilitación es una oportunidad para hacer algo por estos niños mientras esperamos que se haga justicia», dice. «Ver su evolución es lo que nos hace seguir adelante.

Desde 1984, los afectados han tratado de llamar la atención de los medios de comunicación y del sistema judicial sobre el empeoramiento de los impactos en Bhopal. Después de marchar 770 km hasta Nueva Delhi y de llevar a cabo protestas cada aniversario de la fuga, han obtenido fondos para mantener las clínicas y centros de rehabilitación de la ciudad, además de garantizar las inversiones en saneamiento básico en la región.

La Campaña Internacional por la Justicia en Bhopal hizo una nueva lista de demandas en 2019, cuando el crimen de Union Carbide cumplió 35 años. Entre las demandas estaba el pago de 8.000 dólares por cada superviviente, según las cifras fijadas por el Tribunal Supremo de Indiana. La organización también pidió a la India que cobrara una indemnización a Dow Chemical por los daños a la salud y al medio ambiente. Ninguno de los elementos de la lista se cumplió.

El beneficio medio de Dow Chemical en sus últimos años de funcionamiento es de más de 4.000 millones de dólares anuales, el equivalente a 18.000 millones de reales. En Brasil, la multinacional operó en el mercado de agrotóxicos entre 1956 y 2019. Desde junio del año pasado se fusionó con la multinacional DuPont, también de los Estados Unidos, y comenzó a operar en los campos del embalaje, la infraestructura y el cuidado del consumidor.

La empresa Corteva Agriscience, resultado de la fusión entre Dow Chemical y DuPont, es la séptima mayor empresa del sector de los agrotóxicos del mundo y la que más recurre a la justicia brasileña para flexibilizar las leyes que regulan el uso de los plaguicidas.

Brasil de Fato se puso en contacto con Dow Chemical y expuso las preguntas presentadas en el informe, pero no recibió respuesta.

Foto destacada: Los residentes de la ciudad de Bhopal mataron a más de 2.000 personas justo después de la fuga – AFP/Arquivo

Artículo original: Brasil de Fato (portugués)


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