Masticado y escupido: ¿Qué les pasa a los veteranos cuando se retiran?

22 millones de estadounidenses han servido en las fuerzas armadas. Mientras que el ejército es constantemente glamorizado en la vida pública, la realidad para muchos es que, una vez que ya no sirven, son arrojados como basura en una acera.

by Alan Macleod

La frase «complejo militar-industrial» se lanza mucho. Pero el hecho es que los Estados Unidos gastan casi tanto en la guerra como el resto del mundo combinado. Las tropas estadounidenses están estacionadas en unos 150 países en unas 800 bases militares extranjeras; nadie parece conocer la cifra exacta. Dependiendo de la definición que se utilice, los Estados Unidos han estado en guerra hasta 227 de sus 244 años de historia.

La guerra sin fin, por supuesto, requiere un torrente interminable de guerreros, sacrificando su libertad, seguridad y sangre en la búsqueda del imperio. Estos soldados son alabados como héroes, con constantes desfiles y ceremonias a través de América para «honrar» y «saludar» a los militares. Pero una vez alistados, para muchos, la profesión no parece tan heroica. La brutalidad del trabajo – ser enviado alrededor del mundo para matar – cobra su precio. Sólo el 17% de los miembros del servicio activo de las fuerzas armadas se quedan el tiempo suficiente para ganar cualquier pensión. Y una vez que se van, a menudo con terribles cicatrices físicas y emocionales, suelen estar completamente solos para lidiar con ello.

Una consecuencia de la guerra permanente es una continua epidemia de suicidios de veteranos. Según el Departamento de Asuntos de Veteranos (VA), 6-7.000 veteranos americanos se suicidan cada año – una tasa de casi uno cada hora. Más soldados mueren por sus propias manos que en combate. Desde su creación en 2007, la Línea de Crisis para Veteranos ha respondido a casi 4,4 millones de llamadas sobre el tema.

Para entender el fenómeno, MintPress habló con David Swanson, Director Ejecutivo de World Beyond War.

«Los veteranos sufren desproporcionadamente de lesiones físicas, incluyendo lesiones cerebrales, y lesiones morales, PTSD, y la falta de perspectivas de carrera. Todos estos factores contribuyen a la falta de vivienda en una sociedad capitalista sin corazón. Todos ellos contribuyen a la desesperación y la miseria. Y especialmente llevan al suicidio cuando se combinan con otra cosa que los veteranos tienen desproporcionadamente: el acceso y la familiaridad con las armas», dijo.

El suicidio con un arma de fuego tiene muchas más probabilidades de éxito que otros métodos como el envenenamiento o la asfixia. Las cifras de la Administración de Veteranos muestran que menos de la mitad de los suicidios de no veteranos son con armas de fuego, pero más de dos tercios de los veteranos usan un arma de fuego para quitarse la vida.

«Lo que la VA, y otros estudios e investigaciones han demostrado, es que hay un vínculo directo entre el combate y el suicidio en los veteranos y que los temas de culpa, arrepentimiento, vergüenza, etc. ocurren una y otra vez en estos estudios de veteranos. Ciertamente existen vínculos entre las lesiones cerebrales traumáticas, el trastorno de estrés postraumático y otros problemas de salud mental en el suicidio de los veteranos de combate, pero el principal indicador de la tendencia al suicidio de los veteranos de guerra parece ser la lesión moral, es decir, la culpa, la vergüenza y el arrepentimiento», dijo Matthew Hoh, veterano del Afganistán y del Iraq. En 2009, renunció a su puesto en el Departamento de Estado en protesta por la escalada del conflicto en Afganistán. Hoh ha sido abierto acerca de la lucha contra los pensamientos suicidas desde que se fue.

Una foto de Matthew Hoh, a la derecha, con un comandante de pelotón en Haditha, Iraq, diciembre de 2006. Foto | Matthew Hoh

Matar no es algo natural para los seres humanos. Incluso trabajar en un matadero, donde los empleados matan líneas interminables de animales, tiene un costo psicológico extremo, el trabajo está relacionado con tasas mucho más altas de PTSD, abuso doméstico y problemas de drogas y alcohol. Pero ninguna cantidad de entrenamiento militar puede realmente inocular a los humanos del horror de matar a otras personas. Los datos sugieren que cuanto más tiempo pases en el ejército y más tiempo en zonas de guerra, mayor será la probabilidad de que finalmente te quites la vida. Como un virus, cuanto más tiempo estés expuesto a la batalla, más probabilidades tienes de sucumbir a la enfermedad de la depresión, el estrés postraumático y el suicidio. Parece que no hay una cura segura, sólo la prevención en primer lugar.

Mientras que los hombres veteranos son 50 por ciento más propensos a quitarse la vida que los hombres que nunca han servido, las mujeres veteranas son cinco veces más propensas a cometer suicidio en promedio (las disparidades entre los veteranos y los no veteranos solían ser mayores, pero un fuerte aumento de los suicidios en toda América ha reducido las proporciones). Hoh sugiere que un factor que contribuye a ello podría ser las altas tasas de violaciones y agresiones sexuales en el ejército. Las cifras son realmente sorprendentes: un estudio del Pentágono encontró que el 10 por ciento de las mujeres en servicio activo fueron violadas, y otro 13 por ciento fueron sometidas a otro tipo de contacto sexual no deseado. Esas cifras son consistentes con una encuesta del Departamento de Defensa de 2012 que encontró que casi un cuarto de las mujeres en servicio activo habían sido agredidas sexualmente al menos una vez en el trabajo.

Los muertos vivientes

El veterinario sin hogar ha sido un personaje básico en la vida y la sociedad americana durante más de un siglo. Aunque los veteranos afirman que su número está disminuyendo, se estima que 37.085 veteranos todavía experimentan la falta de hogar en enero de 2019, la última vez que se contó la cifra. «Creo que los mismos problemas que dan lugar al suicidio de los veteranos también contribuyen a la falta de vivienda», dijo Hoh, sugiriendo que muchos de los que prosperan en un entorno regimentado, cohesivo y dirigido por un equipo, como los militares, se enfrentan a enormes problemas relacionados con el aislamiento y la falta de estructura una vez desmovilizados. Y el hecho de tener que lidiar solo con un trauma que a menudo no se diagnostica puede ser devastador. A Hoh sólo se le diagnosticó una lesión cerebral traumática y un trastorno neurológico-conceptivo en 2016, muchos años después de dejar las fuerzas armadas.

«El ejército glorifica el consumo de alcohol, que puede conducir a un posterior abuso de sustancias, y, a pesar de su propaganda de reclutamiento, hace un mal trabajo al proporcionar a muchas personas que se incorporan al ejército una habilidad o un oficio que puede ser utilizado al salir del ejército», dijo a MintPress. «Las personas que son mecánicas o conductoras de vehículos en las fuerzas armadas descubren que cuando dejan las fuerzas armadas sus calificaciones y entrenamiento en las fuerzas armadas no se transforman en certificaciones, licencias o calificaciones civiles. Esto puede repercutir en la búsqueda o conservación del empleo», dijo, acusando a las fuerzas armadas de dificultar intencionadamente la transición de los ex soldados a las profesiones civiles para ayudar a la retención.

Un veterano de guerra duerme en la acera mientras su esposa está sentada envuelta en mantas en Washington D.C. el 29 de julio de 1932. Foto | AP

Las discapacidades también contribuyen a la falta de oportunidades de empleo, lo que aumenta aún más el riesgo de quedarse sin hogar. En general, dice Hoh, el ejército hace un gran trabajo de formar y disciplinar a los jóvenes de todas las razas, enseñándoles habilidades y responsabilidades. «Pero el resultado final de todo esto es matar a la gente». Por ello, recomienda a los jóvenes con sed de demostrar su valía y pasión por la aventura que se unan a los bomberos o que se conviertan en nadadores de rescate para la Guardia Costera.

Futuras guerras

¿Dónde tendrá lugar la próxima guerra americana? Si pudieras apostar por esas cosas, Irán podría ser el favorito. En un reciente mitin anti-guerra en Los Ángeles, el ex veterano del ejército estadounidense Mike Prysner advirtió a la multitud sobre sus experiencias:

Mi generación pasó por la guerra de Irak. ¿Qué nos enseñaron que usted necesita saber ahora? Lo primero: Que mentirán. Mentirán sobre por qué necesitamos ir a la guerra, como lo hicieron entonces. Te mentirán a ti. ¿Y adivina qué? Cuando esa guerra empiece a irles mal, como inevitablemente ocurrirá, y muchos de nosotros empecemos a morir, ¿qué harán? Seguirán mintiendo y enviarán a más de ustedes a morir, porque no quieren asumir la responsabilidad. Pero no les volarán las piernas ni tendrán hijos en el campo de batalla, así que no les importa.»

También advirtió a los que escuchaban lo que les esperaba a los veteranos como él cuando regresaran:

Cuando vuelvas a casa herido, lesionado, traumatizado, ¿qué van a hacer, te van a ayudar? No. Te van a castigar, ridiculizar, patear a la acera. Estos políticos han demostrado que no les importa si te cuelgas en tu armario cuando vuelves. No les importa si vas al bosque y te disparas. No les importa si terminas en las calles aquí en Skid Row. Han demostrado que no les importa nuestra vida y no tienen derecho a dictar ningún control sobre nuestras vidas.»

El veterano de la guerra de Irak Mike Prysner es arrestado en una protesta anti-guerra en D.C. el 15 de septiembre de 2017. Foto | Danny Hammontree

El 3 de enero, Trump ordenó el asesinato del general y estadista iraní Qassem Soleimani mediante un ataque con drones. Irán respondió disparando varios misiles balísticos a las fuerzas de EE.UU. en Irak. A pesar de que el parlamento iraquí aprobó una resolución unánime que exigía la salida de todas las tropas estadounidenses, respaldada por una manifestación de 2,5 millones de personas en Bagdad, los EE.UU. anunciaron que enviarían miles de tropas más a la región, construyendo tres nuevas bases en la frontera entre Iraq e Irán. En medio de la pandemia de COVID-19 que azota a la República Islámica, Trump ha anunciado nuevas sanciones que bloquean aún más la adquisición por parte de Irán de medicinas y suministros médicos que salvan vidas.

«Los Estados Unidos, respaldados por el Reino Unido, Israel, Arabia Saudita y las demás monarquías del Golfo, utilizarán cualquier razón para lanzar ataques contra Irán», dijo Hoh. «Lo mejor que pueden hacer los iraníes es esperar a noviembre. No le den a Trump y a los republicanos la guerra que pueden usar para distraerse de COVID-19.» Swanson también condenó las acciones de su gobierno. «Los Estados Unidos se comportan como el peor vecino en el vecindario global», dijo. «Tal vez el público de EE.UU., observando el comercio de información privilegiada del Senado y la sociopatía presidencial, gane alguna pista sobre las verdaderas profundidades del mal detrás de la política exterior de EE.UU.».

Unos enormes 22 millones de estadounidenses han servido en las fuerzas armadas. Mientras que los militares son constantemente glamorosos en la vida pública, la realidad para muchos es que, una vez que no son de utilidad para el complejo militar-industrial, son arrojados como basura en una acera. Con poco apoyo, una vez que se van, muchos, incapaces de afrontar las realidades de lo que han tenido que soportar, terminan quitándose la vida, masticados y escupidos por una implacable máquina de guerra, hambrientos de más sangre, más guerra y más beneficios.

Foto principal | La lluvia cae sobre las estatuas del Memorial de los Veteranos de la Guerra de Corea en Washington, el 25 de marzo de 2020. Patrick Semansky | AP

Alan MacLeod es un escritor del personal de MintPress News. Después de completar su doctorado en 2017, publicó dos libros: Malas noticias de Venezuela: Veinte años de noticias falsas y de mala información y propaganda en la era de la información: Aún fabricando el consentimiento. También ha contribuido a Fairness and Accuracy in Reporting, The Guardian, Salon, The Grayzone, Jacobin Magazine, Common Dreams the American Herald Tribune y The Canary.


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