La historia racista de la investigación médica

Los científicos han hablado de utilizar África como campo de pruebas para las vacunas contra el coronavirus, lo que concuerda con una larga historia de experimentación médica basada en la opresión racista y colonial.

por  OH Groth

La semana pasada, dos médicos franceses sugirieron que se realizara un ensayo de la vacuna COVID-19 en personas de África. En un canal de televisión francés, el médico jefe de la UCI de un hospital de París preguntó: «No deberíamos hacer este estudio en África, donde no hay máscaras, ni tratamiento ni cuidados intensivos [¿?…]» Numerosas organizaciones y personas -desde políticos y grupos antirracistas hasta atletas- expresaron su indignación por los comentarios. La Organización Mundial de la Salud (OMS) condenó rápidamente las declaraciones, y el Director General, Dr. Ghebreyesus, dijo que África «no será un campo de pruebas» y que los médicos franceses estaban haciendo gala de una «mentalidad colonial». Los médicos franceses ofrecieron más tarde una tibia semi disculpa por sus declaraciones «torpemente expresadas».

Pero no se trataba de observaciones «expresadas con torpeza»: son coherentes con una larga historia de utilización de negros y morenos como conejillos de indias en la investigación científica. Desde finales del siglo XIX y principios del XX, la búsqueda de materias primas y mano de obra barata por parte de los países capitalistas impulsó su expansión en los territorios de ultramar, dividiendo el mundo entre ellos. Esta brutal conquista y explotación se justificó con el racismo y las nociones de inferioridad y disposición inherentes de los pueblos colonizados – una «mentalidad colonial», en palabras del Dr. Ghebreyesus de la OMS.

Como señala la historiadora Helen Tilley, tras el establecimiento de las colonias en el Sur global, se desarrollaron servicios e infraestructuras médicas que iban «de la mano» de la investigación científica. Por lo tanto, los pueblos colonizados sirvieron como sujetos de investigación desde el comienzo del imperialismo. Florecieron creencias pseudocientíficas racistas para racionalizar la experimentación en particular, por ejemplo, sobre la mayor tolerancia al dolor del pueblo negro (una creencia que algunos siguen respaldando). Así pues, las recientes declaraciones de los médicos franceses reflejan creencias racistas de larga data sobre la capacidad de los negros y los morenos para gastar, y muestran que el estamento médico se complace en seguir explotándolos para la investigación.

Siglos de explotación imperialista también han dado lugar a condiciones materiales que han reducido los obstáculos a la investigación y han disminuido el costo de los ensayos clínicos. Los países del Sur Global tienen salvaguardias reglamentarias más laxas y menos burocracia que la investigación en el Norte Global. Esos países suelen carecer de los recursos y los conocimientos especializados locales para mantener comités de examen ético, lo que da lugar a una supervisión mínima. La compensación por la participación es baja, y a veces inexistente en caso de enfermedad o muerte. Los costos de mano de obra e infraestructura son significativamente más bajos que en el Norte Global. De manera análoga, muchos de los países que son lugares populares para la realización de ensayos clínicos también tienen tasas relativamente altas de analfabetismo y pobreza, lo que a menudo aumenta la disposición de las personas a participar en investigaciones que ofrecen una oportunidad única de mantener a sus familias y recibir un tratamiento que de otro modo estaría fuera de su alcance.

Es importante señalar que estas condiciones no son características intrínsecas de las naciones imperializadas o accidentes de la geografía, ni tampoco son -como algunos afirman- consecuencias de que las naciones en desarrollo no financien suficientemente la investigación. Más bien, como el académico y antiimperialista guyanés Walter Rodney argumentó, el subdesarrollo es un resultado directo de la expansión capitalista y el imperialismo. El desarrollo en el Norte Global se produjo a expensas de las naciones colonizadas, y la extracción imperialista desvió la riqueza del Sur Global, impidiendo a estas naciones desarrollar sus economías. Este saqueo imperialista continúa hoy en día, y ha creado las condiciones materiales que favorecen la investigación en los países anteriormente colonizados.

La experimentación racista en los Estados Unidos

La gente negra en particular ha sido explotada para la investigación médica a lo largo de la historia de los Estados Unidos. En una entrevista con la revista Time, la historiadora médica Harriet Washington señala que no apreciamos el alcance de la investigación sobre los negros americanos, y que «no hay esfera de la medicina americana que no haya sido tocada por el uso en la investigación de los afroamericanos». Quizás el caso más conocido es el Experimento Tuskegee, en el que 399 hombres negros con sífilis en 1932 fueron engañados para que pensaran que estaban recibiendo tratamiento para su condición. En realidad, los hombres recibieron tratamientos de placebo para que los investigadores pudieran estudiar la progresión de la enfermedad. El «experimento» se interrumpió en 1972, casi 30 años después de que se descubriera un tratamiento efectivo para la sífilis.

Sin embargo, como señala Washington, el Experimento Tuskegee es notable por su reconocimiento por parte del gobierno, más que por su brutalidad. La lista completa de experimentos horribles en afroamericanos es insondablemente larga y, en última instancia, desconocida. Antes del siglo XIX, la medicina occidental era peligrosa, y los «tratamientos» incluían venenos como el arsénico, y sangrado y vómitos forzados. Los esclavos, considerados particularmente prescindibles durante la trata de esclavos, fueron los más afectados por la tortuosa «investigación» de estos remedios.

A principios del siglo XIX, cuando los Estados Unidos impusieron la prohibición de importar esclavos, los propietarios de esclavos tuvieron que depender de la esclavitud mantenida en el país y se preocuparon más por mantener la salud de sus esclavos. Los intereses de los propietarios de esclavos coincidían con los de los médicos, que recibían un suministro constante de cuerpos deshumanizados en los que experimentar, y los ginecólogos en particular se beneficiaban de la presión para que los esclavos se reprodujeran. La mayoría de los primeros avances ginecológicos se derivaron de experimentos no consensuados con mujeres negras. J Marion Sims, el «padre de la ginecología» -inventor del espéculo vaginal y de los tratamientos para diversas complicaciones del parto- experimentó por la fuerza con un grupo de mujeres negras, realizando 40 dolorosas cirugías en una sola mujer. Sólo en 2018 la ciudad de Nueva York retiró una estatua en honor al doctor.

Como Washington describe en su libro «Apartheid Médico«, los afroamericanos siguieron siendo sometidos a experimentos tortuosos hasta bien entrado el siglo XX. Esta investigación incluye esterilización forzada y anticoncepción a largo plazo, cirugía cerebral en chicos jóvenes, inyecciones de diferentes virus en prisioneros, y aplicación de químicos dermatológicos dolorosos. Incluso en la muerte, los afroamericanos podrían ser sometidos a experimentos y disecciones anatómicas.

Imperialismo médico

Reconociendo los peligros que plantean las investigaciones con seres humanos, en particular tras las revelaciones sobre la experimentación durante la Segunda Guerra Mundial, en la segunda mitad del siglo XX se aplicaron reglamentos y directrices. En 1964, la Asociación Médica Mundial aprobó la Declaración de Helsinki sobre la orientación de las investigaciones médicas éticas en seres humanos, documento que ha sido revisado en múltiples ocasiones para aumentar aún más las salvaguardias. (En particular, la Administración de Alimentos y Medicamentos de los Estados Unidos ha eliminado todas las referencias a este documento en sus propios reglamentos).

A pesar de estas directrices y del fin de la experimentación abiertamente no consensuada con los americanos negros, abundan los ejemplos de investigaciones no éticas con africanos y en el Sur Global. En 1996, Pfizer llevó a cabo indebidamente un ensayo de un antibiótico experimental contra la meningitis, lo que llevó a la empresa a pagar indemnizaciones a las familias de los niños que murieron. Alrededor de esa misma época, numerosos ensayos sobre el VIH suscitaron preocupaciones éticas cuando los participantes recibieron placebos en lugar de tratamientos con apoyo, e informaron de efectos adversos que fueron ignorados.

Las investigaciones éticamente dudosas han continuado en el siglo XXI. En un artículo de la BBC de 2012 se pregunta: «¿Se han convertido los pobres de la India en conejillos de indias humanos?», sobre las revelaciones de que indios de la parte inferior del sistema de castas participaron en investigaciones sin su conocimiento. Durante el brote de Ébola de 2014 y 2016, se extrajeron más de 250.000 muestras de sangre de pacientes de África occidental que no dieron su consentimiento informado para participar en la investigación. Los laboratorios internacionales que tomaron las muestras se niegan ahora a entregarlas o a revelar cuántas quedan. Ésta es sólo una pequeña muestra de las prácticas de investigación no éticas realizadas en el Sur Global por las empresas multinacionales del Norte Global. Teniendo en cuenta el vigor con que esas empresas protegen sus investigaciones, sin duda hay más casos en que la mala conducta puede no salir nunca a la luz.

Nacionalizar Big Pharma

Es importante señalar que los habitantes de los países en desarrollo no suelen cosechar los frutos de la investigación médica. La OMS ha descubierto que más del 19% de los niños del mundo no reciben vacunas para enfermedades como el sarampión, en gran parte debido a las barreras causadas por la pobreza. El auge de la investigación clínica en la India no comenzó hasta 2005, después de que las nuevas leyes sobre patentes -condición para ser miembro de la Organización Mundial del Comercio (OMC)- restringieran la disponibilidad de medicamentos genéricos y aumentaran los derechos de licencia, una victoria para las empresas farmacéuticas multinacionales que hicieron que muchos medicamentos fueran prohibitivamente caros para los indios más pobres. Los países que se burlan de las leyes de patentes para proporcionar medicamentos que salvan vidas se enfrentan a la ira de las empresas multinacionales, la OMC y los políticos. En 1999, Sudáfrica se enfrentó a una feroz oposición por eludir las leyes sobre patentes para proporcionar medicamentos baratos durante la epidemia de SIDA. Como demuestran estos casos, las vidas de las personas en el Sur Global son sacrificios necesarios para ser hechos en el altar de la maximización de las ganancias.

Algunos países en desarrollo, como la India, han endurecido las reglamentaciones en respuesta a las muertes y enfermedades causadas por la investigación farmacéutica de baja calidad. En 2014, como parte de un ensayo clínico de una vacuna experimental contra el rotavirus -una enfermedad viral responsable de más del 3% de las muertes de niños menores de cinco años en todo el mundo- se inyectó a más de 2.000 niños en la India un tratamiento con placebo en lugar de una vacuna alternativa que ya estaba disponible. Es revelador que, en respuesta a este aumento de la reglamentación, el jefe de la Asociación de Organizaciones de Investigación Clínica respondió que los ensayos clínicos «pueden trasladarse a países más hospitalarios para mitigar el daño económico directo», destacando que la preocupación radica principalmente en el costo económico, no humano.

En un sistema impulsado por el mercado para desarrollar el tratamiento médico, en el que los ensayos de medicamentos y vacunas son realizados principalmente por empresas multinacionales que se ven presionadas a producir resultados y reducir los costos en cada etapa, florecerán prácticas de investigación poco éticas. El racismo y la larga historia de experimentación en los países imperializados garantizarán que los negros y los morenos sean los más afectados por esta investigación poco ética. Un sistema que dé prioridad a la maximización de los beneficios y al valor para el accionista encontrará la forma de eludir las reglamentaciones y frustrar cualquier intento de proteger a los participantes en la investigación que amenace los ingresos. A pesar del aumento de las reglamentaciones en los últimos decenios, estamos lejos del fin: en 2015, la empresa de consultoría de gestión (y propagadora del evangelio del capitalismo) McKinsey & Co. declaró que África era un «continente de oportunidades para las farmacias y los pacientes».

El camino hacia el descubrimiento médico está pavimentado con las vidas de innumerables personas negras y morenas de las naciones anteriormente colonizadas. La pandemia de COVID-19 requiere una acción a escala mundial y, como demuestran las observaciones de los médicos franceses, las empresas y los gobiernos del Norte Global podrían utilizar fácilmente esta crisis para seguir explotando a estos individuos. Las empresas farmacéuticas y la investigación médica deben ser puestas bajo el control democrático de los trabajadores, científicos y médicos, libres del afán de lucro que fomenta la explotación de los sujetos de la investigación. También debemos permitir que los países del Sur Global desarrollen su propia infraestructura de investigación para proteger a los participantes locales, y exigir el fin de la extracción imperialista y el subdesarrollo que ha asolado al Sur Global durante siglos. Esta expropiación permitiría poner tanto la ciencia como los medios de producción al servicio de toda la humanidad, y posibilitaría la investigación de las numerosas enfermedades que son descuidadas por las empresas occidentales. Las investigaciones médicas deberían realizarse de manera ética y utilizarse para el bien común, incluso para las personas del Sur global que tienen más probabilidades de ser víctimas de las investigaciones que beneficiarios de sus conclusiones.


Foto principal: Una estatua de J. Marion Sims, llamado el «padre de la ginecología», fue retirada del Central Park de Nueva York. Spencer Platt/Getty

Fuente: Left Voice


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