¿Cómo terminará el Coronavirus? Depende de nuestra inmunidad. Tres posibles resultados

Estamos todos tan preparados para que esto termine.

by Shelly Fan

Con la curva finalmente aplanándose en los EE.UU., el aumento de las pruebas de vacunas y antivirales contra el SARS-CoV-2 -el virus que causa el Covid-19- y el lanzamiento de pruebas de anticuerpos para detectar infecciones previas, parece que la ciencia se está moviendo rápidamente hacia el final del juego. Todavía no se sabe con certeza cómo acabará la pandemia del Covid-19 en la historia, pero los virólogos y los expertos en salud pública coinciden en general en que la inmunidad es fundamental, ya sea mediante una vacunación segura y eficaz generalizada o cuando una parte suficiente de nuestra población se ha recuperado de las infecciones y ha ganado inmunidad colectiva.

Bien. Esa es la respuesta corta de “eh, quién sabe”, “encogiéndose de hombros”.

Como la mayoría de los procesos en la biología, la inmunidad al SARS-CoV-2 es compleja y misteriosa, con resultados que podrían divergir rápidamente en muchos futuros posibles. En parte es por eso que las estimaciones de cuánto tiempo se queda el Covid-19 para causar estragos pueden variar enormemente, desde meses a años hasta… bueno, estacional y para siempre, similar a la gripe.

La inmunidad no es sólo el factor clave para determinar cuándo podemos reabrir la sociedad. También subyace en las respuestas a la protección personal contra el Covid-19: ¿Podrías volver a infectarte con el mismo virus? ¿Funcionarán las vacunas, y por cuánto tiempo? ¿Son las pruebas de anticuerpos positivos, que muestran que has sido infectado previamente, un pasaporte de inmunidad?

Así es como funciona la inmunidad, y una mirada a los posibles futuros en nuestra guerra contra Covid-19.

Los anticuerpos pueden ser el centro de atención, pero representan sólo una pequeña fracción de nuestra respuesta inmunológica.

El sistema inmunológico es básicamente un batallón entero de unidades de rápida adaptación que consiste en exploradores celulares, asesinos de células asesinas, tropas de anticuerpos y agentes de inteligencia que registran cada encuentro con un nuevo enemigo. Cuando nuestro cuerpo es asaltado por un nuevo enemigo, los virus, bacterias o incluso la vigilancia del cáncer se pone en marcha.

Normalmente, un tipo de glóbulos blancos con aspecto de hueso de melocotón, llamados células T, deambulan por nuestro torrente sanguíneo. Cuando detectan extrañas nuevas proteínas alienígenas, a menudo el resultado de un virus que se replica a sí mismo, alertan a otros componentes del sistema inmunológico para que organicen los ataques. Estas tropas tienen algunos movimientos extraños: por ejemplo, los macrófagos, los “tanques” del sistema inmunológico, pueden literalmente tragarse algunos virus y digerir su material genómico en pedazos; en algunos casos, las células asesinas naturales (sí, ése es su nombre) se bombean y expulsan corrientes de misiles de proteínas termonucleares tóxicas llamadas citoquinas que destruyen al invasor viral hasta el olvido.

Pero tal vez nuestro mejor ataque proviene de las células B, un glóbulo blanco bulboso y de aspecto amigable que también es el mejor fabricante de armas de la naturaleza. Las células B fabrican anticuerpos a medida, cada uno con forma de Y con dos poderosos brazos, arreglando su secuencia de manera que se agarra específicamente a un nuevo enemigo viral. El “abrazo” del anticuerpo es un abrazo de muerte; en la jerga científica, se llama “neutralizar” la infección. Los anticuerpos son extremadamente específicos para un virus en particular, por lo que la prueba de anticuerpos contra el SARS-CoV-2 es generalmente una señal de que has sido infectado por el virus.

Estas respuestas inmunológicas no son completamente benignas para el huésped humano. Por lo general, desencadenan una fiebre y, en una pequeña parte de los casos, se vuelven locos en un proceso llamado tormenta de citoquinas que termina dañando el tejido del huésped. Estas reacciones inmunológicas son quizás la razón por la que algunos jóvenes pacientes de Covid-19 sin condiciones subyacentes terminan muriendo.

Para los pacientes más afortunados que luchan contra el SARS-CoV-2, el sistema inmunológico sigue activo. Los anticuerpos generalmente se mantienen por un tiempo, aunque la duración depende del virus en particular y podría disminuir rápidamente. En un proceso paralelo, el sistema inmunológico registra el encuentro utilizando células T de memoria (¡también su nombre real!), que “recuerdan” infecciones específicas. Las células T de memoria generalmente se quedan alrededor de nuestros cuerpos durante mucho tiempo después de la infección inicial. Si alguna vez volvemos a contraer el mismo virus, “el mismo” es la palabra clave, estas células de memoria se expandirán rápidamente en un ejército completo para cortar de raíz la nueva incursión.

La complejidad de nuestra respuesta inmunológica es en parte la razón por la que un test de anticuerpos positivo puede no significar exactamente que eres inmune al Covid-19, y un test de anticuerpos negativo no significa necesariamente que no seas inmune. Otros factores como las brigadas de células T y la memoria para el SARS-CoV-2 también jugarán un papel. Dado lo que sabemos acerca de nuestras respuestas inmunológicas y extrapolando de anteriores infecciones de coronavirus (y otros virus), hay tres maneras probables de que el Covid-19 termine eventualmente.

Comencemos con el mejor escenario, tomado de nuestra respuesta contra el virus de la varicela llamado varicela-zóster. La infección con este virus, o la vacunación contra él y muchas otras enfermedades infecciosas infantiles, puede ser incómoda, pero es un hecho. Esto significa que tanto la infección directa como la vacunación pueden hacer que el sistema inmunológico recuerde el virus durante toda la vida, hasta el punto de que el virus no tiene ninguna posibilidad de volver a proliferar como la varicela (con la advertencia de que puede volver como una enfermedad increíblemente dolorosa llamada culebrilla, pero eso sólo demuestra lo complicado que es nuestro baile con los atacantes virales). Generalmente significa que aquellos que han tenido el virus y se han recuperado tendrán inmunidad de por vida. Si así es como se desarrolla el SArS-CoV-2, como sociedad nos libraremos del Covid-19 para siempre.

¿Suena demasiado bueno para ser verdad? Desafortunadamente, investigaciones previas sobre coronavirus sugieren que aunque tengamos algo de inmunidad, no necesariamente durará. Además, no todos los infectados con el virus Covid-19 parecen ser capaces de generar anticuerpos. Sin embargo, un estudio previo que examinó a los monos rhesus infectados con el SARS-CoV-2 encontró que dos que fueron reinfectados 28 días después de la recuperación confirmada fueron capaces de luchar eficientemente contra el virus. Basándonos en estos datos tan preliminares, parece que al menos tendremos una inmunidad temporal, es decir, una vez recuperados del Covid-19 no la tendremos de nuevo inmediatamente. Sin embargo, sin datos humanos y sin tiempo, es sólo una suposición educada.

Esto nos lleva al segundo escenario: obtenemos la inmunidad, pero no dura perfectamente para siempre. Es decir, potencialmente podríamos contraer el virus de nuevo, incluso después de la infección inicial o con una vacuna. La razón es que para algunos virus los anticuerpos pueden disminuir después de un tiempo, en una especie de “usarlos o perderlos”. Por ejemplo, un estudio sobre el virus del SARS de OG que aterrorizó a la mayor parte de Asia oriental en 2003, encontró que los niveles de anticuerpos disminuyeron drásticamente después de tres años de la infección inicial. El lado positivo en este caso, sin embargo, es que nuestro sistema inmunológico conserva una memoria del SARS-CoV-2, de modo que cuando las células T de memoria o los anticuerpos sobrantes se encuentran con el virus de nuevo, lanzan rápidamente una respuesta inmunológica. Es la diferencia entre las contramedidas no preparadas de un país hacia un brote versus uno que ha tenido experiencia previa y por lo tanto tiene reservas de equipo de protección personal y medicamentos relacionados. Puede que todavía te enfermes, pero no será tan terrible como la primera vez.

Finalmente, el peor de los casos: la batalla estacional del gato y el ratón. Si el virus muta lo suficientemente rápido y dramáticamente como para superar a nuestro sistema inmunológico, entonces nuestros cuerpos ya no serán capaces de detectarlo rápidamente de una alineación de invasores. Nuestros sistemas de inteligencia inmunológica y batallones tendrán que luchar una vez más contra un nuevo enemigo, aunque algo similar. Suena como un escenario frustrante, pero es exactamente lo que pasa con la gripe cada año. El virus de la gripe muta a un ritmo sorprendentemente rápido, lo que significa que siempre estamos un paso por detrás y el virus se convierte en una molestia estacional. La buena noticia es que no todos los virus tienen el superpoder de la gripe. Los estudios preliminares encuentran que el SARS-CoV-2 parece mutar a un ritmo mucho más lento que la gripe, lo que es una gran noticia para el poder de adherencia de las vacunas.

Entonces, ¿cómo termina la pandemia de Covid-19? La incómoda verdad es que nadie lo sabe. Sin embargo, a menos que el SARS-CoV-2 sea un fenómeno total de la naturaleza, es probable que caiga en una de las tres categorías anteriores. No todas son geniales. Pero saber y planear para el peor de los casos hará que el final sea más tolerable, después de todo, la incertidumbre es quizás lo más aterrador de todo.


Shelly Xuelai Fan es una neurocientífica convertida en escritora científica. Completó su doctorado en neurociencia en la Universidad de British Columbia, donde desarrolló novedosos tratamientos para la neurodegeneración. Mientras estudiaba los cerebros biológicos, se fascinó con la IA y todo lo relacionado con la biotecnología. Después de su graduación, se mudó a la UCSF para estudiar los factores basados en la sangre que rejuvenecen los cerebros envejecidos. Es la cofundadora de Vantastic Media, una empresa de medios de comunicación que explora historias de ciencia a través de texto y vídeo, y dirige el galardonado blog NeuroFantastic.com. Su primer libro, “¿Nos reemplazará la IA?” (Thames & Hudson) saldrá en abril de 2019.

Publicado originalmente en SingularityHub



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