Las sanciones de EE.UU. están obstaculizando la distribución de las drogas cubanas que combaten el Covid-19

A medida que los laboratorios de biotecnología en La Habana desarrollan drogas para frenar la pandemia, el bloqueo de los EE.UU. amenaza la investigación y la producción.


by Andy Robinson

«Bromeamos en Cuba que si descubriéramos el remedio para el coronavirus, Donald Trump elegiría dejar morir a todos los americanos antes de comprarlo», bromeó Ernesto, un joven camarero afrocubano del restaurante La Cava dentro del restaurado Gran Teatro, en el centro de La Habana.

Era a principios de marzo. El Covid-19 acababa de llegar a los Estados Unidos, y Donald Trump estaba reaccionando frenéticamente a la pandemia que se avecinaba. Mientras tanto, Cuba había preparado su estrategia de cuarentena, programa de pruebas y esquema de rastreo de contactos – alertando al grupo de institutos de biotecnología en el Polo Científico al oeste de la ciudad.

El humor seco de Eduardo hizo un punto crucial. Aunque algunos en la Florida podrían descartar la afirmación como propaganda castrista, la biotecnología cubana ha desarrollado drogas que ya han sido efectivas en la lucha contra el coronavirus en China y otros países. Podrían venir más. Pero el bloqueo de EE.UU. hace que no estén disponibles en los EE.UU.

Un abismo separa la filosofía detrás de la biotecnología en los EE.UU. y Cuba. Impulsados por las ganancias de los gigantes farmacéuticos mundiales, los equipos biotecnológicos americanos no garantizan el acceso general a nuevos medicamentos, y mucho menos a los más de 30 millones de americanos que no tienen seguro médico. En Cuba, la biotecnología pertenece al Estado y constituye una industria auxiliar de un sistema de salud público y universal.

La empresa californiana Gilead Sciences, propiedad de los dos mega-fondos de inversión Blackrock y Vanguard, ayuda a ilustrar la diferencia. Gilead -presidida entre 1997 y 2001 por Donald Rumsfeld, que dejó la empresa para dirigir la invasión estadounidense del Iraq en 2003- fabrica el antiviral Remdesivir, que ha impulsado ganancias espectaculares en la Bolsa de Nueva York en las últimas semanas debido a su aparente éxito en el tratamiento del Covid-19.

Pero el modelo de negocios de Gilead no garantiza que los americanos más vulnerables al virus – los de menores ingresos – se beneficien del nuevo producto. Después de todo, en 2014 la misma compañía comercializó un nuevo medicamento antiviral para el tratamiento de la hepatitis C bajo la marca Harvoni. El precio: $1,000 por píldora.

Lo mismo ocurrió con el PrEP4, un retrovirus para combatir el SIDA patentado por Gilead. «Los precios abusivos de Gilead han impedido que cientos de miles de estadounidenses accedan a esta droga», dijo el grupo activista PrEP4all.

Con el Remdesivir, es probable que suceda lo mismo. Como ha expuesto The Intercept, la decisión de Gilead de donar 940.000 frascos de Remdesivir al gobierno federal de los EE.UU., parece ser una estrategia de marketing. Es probable que el precio del medicamento sea cientos de veces mayor que su costo de producción de 10 dólares por un curso de 10 días – a pesar de que Remdesivir «no parece hacer mucho por los pacientes con coronavirus», dice The Intercept. «Un cóctel de medicamentos genéricos está demostrando ser más eficiente».

En el sistema de salud pública universal de Cuba, todo el mundo tiene acceso a los medicamentos hechos en el Polo Científico. «En los Estados Unidos un laboratorio privado desarrolla una fórmula y la vende a otra empresa para que la pruebe, la cual probablemente la vende a un gigante farmacéutico para que la comercialice; y cada venta depende de si se pueden obtener beneficios», dice Helen Yaffe, economista de la Universidad de Glasgow y autora del libro We are Cuba. «En Cuba los institutos trabajan en cooperación y no en competencia; es más rápido porque el criterio es el interés nacional y no el interés privado».

Especializado en medicina preventiva, el sistema de salud cubano dio prioridad a la inmunoterapia para hacer frente a otras epidemias, desde el dengue hasta la meningitis. Debido a esa experiencia, la respuesta de Cuba al coronavirus ha utilizado decenas de fármacos ya en fase de desarrollo «para mejorar la inmunidad innata», explicó Francisco Durán, director de Epidemiología del Ministerio de Salud, en una entrevista con la agencia española de noticias EFE.

Entre estos fármacos se encuentra el Interferón Alfa 2B, creado en los años 80 en colaboración con otros científicos en Helsinki para combatir un brote de dengue. Ahora es producido por una empresa conjunta con una compañía china, mientras que los institutos del Polo Científico desarrollan nuevas variedades de Interferón para tratar de mejorar su eficacia contra el Covid-19.

Los institutos cubanos también producen otro retroviral de fabricación casera de la gama Kaletra, y han adaptado otra droga, CIGB 258, que ya estaba en desarrollo antes de la pandemia para el tratamiento de la artritis reumatoide. Al igual que el Interferón Alfa 2B, el CIGB 258 es un producto del Centro de Ingeniería Genética y Biotecnología (CIGB) de La Habana.

Estos y otros medicamentos, casi todos fabricados y patentados en Cuba, son componentes del cóctel anti-Covid-19 de la isla. Los resultados son positivos. Cuba ha registrado una tasa de mortalidad del 4,2%, en comparación con el 6% en los EE.UU. y el 12% en España, según la Universidad Johns Hopkins. El 87% de los pacientes ya se han recuperado del virus, la tasa de recuperación más alta de América Latina.

Dicho esto, el bloqueo de EE.UU. plantea un grave problema para la biotecnología cubana. Dificulta la importación de componentes de los medicamentos, dificulta su comercialización y dificulta la investigación, ya que los institutos dependen del intercambio transfronterizo de ideas

«El embargo nos limita mucho, pero estamos especializados en optimizar los escasos recursos, trabajando juntos y tenemos el apoyo de otros países, como España», dijo Maidalys Bravo Ramírez, especialista del Centro Nacional de Genética de La Habana, que trabajó en Bolivia como médico solidario.

Asimismo, el embargo reduce la capacidad de Cuba para realizar las pruebas masivas necesarias para introducir sus medicamentos en el mercado internacional y generar los fondos necesarios para financiar el sistema de salud cubano. «Necesitan crear volumen fuera de Cuba; se puede tener un buen producto pero si la gente no lo sabe no lo comprará», dijo Ricardo Torres, economista del Centro de Estudios Económicos, durante un almuerzo en el centro de La Habana.

Pero como el chiste de Eduardo deja claro, el bloqueo no sólo perjudica a los cubanos. Durante ese breve período de acercamiento antes y después del histórico encuentro entre Barack Obama y Raúl Castro en 2016, la cooperación floreció entre investigadores médicos cubanos y estadounidenses. La clínica Roswell Park de Nueva York, por ejemplo, firmó un acuerdo con el Estado cubano para desarrollar conjuntamente el fármaco CIMAvax, una vacuna eficaz, patentada por Cuba, en la prevención del cáncer de pulmón.

Pero las medidas de Trump que aceleran el embargo en busca de votos en Florida amenazan con echar por tierra el proyecto. Según los directores de Roswell Park, la Administración de Alimentos y Drogas (FDA), requerirá un período de prueba de 10 años para el CIMAvax en comparación con 5 para los nuevos medicamentos de otros países.

Para las drogas que combaten el Covid-19, como el Interferón Alfa 2B, 10 años es demasiado tiempo. «He recibido llamadas desesperadas de médicos de hospitales de Nueva York preguntando cómo pueden conseguir el Interferón Alfa 2B», dice Helen Yaffe. No va a ser posible. El interferón está en prueba o en uso en 9 países, incluyendo España, pero los EE.UU. no es uno de ellos.


Foto principal: Médicos de la Misión Cubana de Medicare realizando pruebas de Covid-19 en Caracas, Venezuela, el 10 de abril de 2020, Pedro Rances Mattey/DPA/PA Images | Pedro Rances Mattey/DPA/PA Images

Este artículo fue originalmente publicado en Open Democracy



Deja una respuesta

Introduce tus datos o haz clic en un icono para iniciar sesión:

Logo de WordPress.com

Estás comentando usando tu cuenta de WordPress.com. Salir /  Cambiar )

Google photo

Estás comentando usando tu cuenta de Google. Salir /  Cambiar )

Imagen de Twitter

Estás comentando usando tu cuenta de Twitter. Salir /  Cambiar )

Foto de Facebook

Estás comentando usando tu cuenta de Facebook. Salir /  Cambiar )

Conectando a %s

Este sitio usa Akismet para reducir el spam. Aprende cómo se procesan los datos de tus comentarios.