El Ministerio de Defensa de Israel lanza la prueba de voz COVID-19 para los americanos

Una empresa formada a instancias del Ministerio de Defensa israelí ha comenzado a recopilar datos de voz de los estadounidenses para detectar los síntomas de COVID-19 mediante una tecnología de dudoso valor diagnóstico, pero con aplicaciones muy rentables en la aplicación de la ley.

by Raul Diego

El Ministerio de Defensa israelí ha lanzado un proyecto para analizar las voces y los patrones de respiración de la gente usando inteligencia artificial (AI) para determinar si tienen COVID-19. El software supuestamente escucha «signos de angustia» detectables, aparentemente por los efectos respiratorios del virus. En un informe del 27 de mayo en el Jerusalem Post se afirmaba que la investigación ya se estaba llevando a cabo en varios hospitales de Israel, en los que se pidió a los pacientes confirmados con COVID-19 que proporcionaran muestras de voz para compararlas con las de un grupo de control de la población general.

Los resultados de la investigación se esperaban para junio. Sin embargo, el estudio se ha ampliado ahora más allá de las fronteras de Israel. Actualmente se están recogiendo más de un millón de grabaciones de voz en los Estados Unidos a través de una aplicación móvil desarrollada por Vocalis Health, con sede en Massachusetts, bajo los auspicios del gobierno israelí.

Si bien el crecimiento del sector de los marcadores biológicos es fuerte, las aplicaciones de la tecnología de marcadores biológicos de voz se inclinan en gran medida hacia la vigilancia y el análisis lingüístico, en contraposición a las aplicaciones de diagnóstico, que son prácticamente inexistentes en la actualidad. Los datos biométricos vocales ya se están abriendo camino en las fuerzas del orden estadounidenses desde hace por lo menos dos años.

Miles de departamentos de policía de todo el país, por ejemplo, utilizan una tecnología de reconocimiento de voz llamada «Dragon Law Enforcement» desarrollada por Nuance Communications. Esta misma empresa ha establecido una fuerte presencia en el sector de la salud también. En 2018, Nuance se asoció con el gigante del software sanitario, Epic Systems, del que se dice que posee dos tercios de los registros médicos de los Estados Unidos, y su software de reconocimiento de voz Dragon Medical es utilizado por medio millón de médicos en todo el país.

Epic y Nuance Communications son sólo algunas de las varias empresas que se han lanzado al mercado de la tecnología de Coronavirus recién creada, junto con al menos 150 empresas israelíes que empezaron a trabajar en ideas relacionadas con COVID-19 en 2019, muchas de ellas bajo la apariencia de asistencia sanitaria. Sin embargo, su valor como herramienta de diagnóstico médico parece ser superado por sus aplicaciones más amplias en las florecientes tecnologías de aplicación de la ley previas al delito que ahora proliferan en los Estados Unidos y en el mundo.

Ciencia no probada

Fundada pocas semanas después de que las agencias de inteligencia estadounidenses alertaran al gobierno israelí sobre la amenaza que representaba el novedoso coronavirus en noviembre de 2019, la empresa se formó a partir de la fusión de dos empresas tecnológicas israelíes, Beyond Verbal y Healthymize. El fondo de riesgo de ciencias de la vida israelí Amoon recaudó el capital inicial de 9 millones de dólares para la nueva empresa, que se centra en el desarrollo de aplicaciones de inteligencia artificial y análisis de voz para el sector de la salud.

El director general de Vocalis Health, Tal Wenderow, dijo que decidió hacer una salida de 1.100 millones de dólares de su empresa de robótica médica, Corindus, en 2019 y buscar oportunidades en «salud, voz y IA» después de darse cuenta de que «el sentido sin explotar del cuerpo humano» le presentaba «una muy buena oportunidad». El «Estudio de la voz COVID-19» iniciado por el Ministerio de Defensa israelí y actualizado por Vocalis Health buscará 100.000 voluntarios para llevar a cabo la investigación, cuya finalización está prevista para el 1º de diciembre y cuyo lanzamiento está previsto para principios de 2021.

La investigación de Vocalis Health sobre las grabaciones de voz con el fin de «triaje, detección y seguimiento del virus COVID-19» utilizará una plataforma desarrollada por NeuroLex Laboratories, Inc, llamada Voiceome Study – el «estudio clínico más grande del mundo para recopilar información de voz etiquetada con características de salud», según su campaña Indiegogo. Eventualmente, Vocalis pretende utilizar «esta tecnología como una herramienta de evaluación de la salud de la población que podría aplicarse a grandes cantidades de datos recogidos en centros de llamadas o dispositivos».

El fundador y director general de NeuroLex, Jim Schwoebel, afirma que la tecnología de biomarcadores de voz es análoga al código genético y que puede «utilizar modelos de aprendizaje automático de las características del habla para inferir condiciones de salud». Aunque los biomarcadores de voz se han utilizado para ayudar a diagnosticar trastornos neurológicos, como el Alzheimer, el Parkinson y otros, que pueden manifestarse en patrones de voz, la validez científica de su utilidad para diagnosticar infecciones virales específicas sigue siendo una cuestión abierta. Junto con la velocidad de los golpes con los dedos, los movimientos del sueño y el caminar, es una de las formas de biomarcadores digitales que se están investigando en esta naciente área de investigación científica y, como señaló en 2019 el Dr. Hosseini Ghomi, Director Médico de NeuroLex, «el campo de los biomarcadores digitales está todavía muy fragmentado porque no existen normas para la grabación de la voz o una fuerza organizadora».

Una propuesta dudosa

La plataforma que Vocalis Health utilizó para lanzar su aplicación, Voiceome, también recibió financiación de una empresa de capital de riesgo con fuertes vínculos con Israel y las FDI a través de uno de sus socios, David Gussarsky, ex jefe de los equipos de desarrollo de software de las Fuerzas de Defensa de Israel y ex comandante de operaciones especiales de las FDI, Tal Morgenstern. La omnipresencia de los intereses de defensa israelíes frente a la salud en este esfuerzo plantea preguntas sobre el objetivo final detrás de él.

Múltiples dificultades se plantean por la misma literatura y las revelaciones publicadas en el propio sitio del Estudio de Voz COVID-19. Entre las banderas rojas más destacadas está el formulario de consentimiento ofrecido a los voluntarios, que no menciona a COVID-19 como una de las «condiciones médicas y de salud conductual» que buscan identificar. Sin embargo, menciona las condiciones neurológicas para las que NeuroLex diseñó sus algoritmos de detección. Pero, incluso éstas son completamente socavadas por Jim Schwoebel, él mismo, en la parte de «Riesgos y desafíos» de la campaña Indiegogo donde nos recuerda que si el proyecto propuesto no funciona, Voiceome «todavía puede proporcionar […] informes relevantes» sobre modelos de aprendizaje automático para cuestionarios médicos como PHQ-9, un modelo de puntuación de la depresión y UPDRS, una escala de calificación para la enfermedad de Parkinson.

Se supone que el «producto», que finalmente resultará del estudio en enero de 2021 según su calendario de desarrollo, debe «alertar sobre los primeros síntomas y la vigilancia en el hogar utilizando únicamente un teléfono inteligente», notificando a las autoridades que pueden entonces aplicar las medidas necesarias basadas en una tecnología no probada.


Foto principal | El personal médico israelí con equipo de protección comprueba las identificaciones antes de una prueba COVID-19 del gobierno en Bnei Brak, Israel, el 31 de marzo de 2020. Ariel Schalit | AP

Raúl Diego es escritor de noticias de MintPress, fotoperiodista independiente, investigador, escritor y documentalista.


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