FSO Safer: Un petrolero accidentado frente a la costa de Yemen podría causar una explosión que empequeñecería la explosión de Beirut

El FSO Safer, un petrolero amarrado al punto de explosión o de un derrame catastrófico, se ha convertido en otra moneda de cambio en la actual guerra en el Yemen, en la que los Houthis, las Naciones Unidas, los Estados Unidos y Arabia Saudita compiten por tomar posesión del valioso petróleo que se encuentra a bordo.

by Ahmed Abdulkareem

HODEIDA, YEMEN – Tras la mortífera explosión portuaria ocurrida en Beirut (Líbano) el 4 de agosto, muchos en el Yemen esperan que el mundo, y en particular los Estados Unidos y la Coalición dirigida por los sauditas, hayan adquirido un renovado sentido de urgencia en su trabajo para evitar un desastre similar frente a las costas del Yemen en el muy transitado estrecho de Bab al-Mandab, una de las rutas marítimas internacionales más transitadas del mundo. Allí, el FSO Safer se encuentra aproximadamente a 25 millas al noroeste de la ciudad portuaria yemení de Hodeida, lo que no sólo supone una amenaza para el país más pobre del Oriente Medio, sino que también representa una amenaza muy real para todos los países ribereños del Mar Rojo y para la navegación internacional en general.

El buque, que está cargado con unos 1,1 millones de barriles de petróleo crudo, ya ha entrado en una etapa crítica y es vulnerable a un desastre que podría rivalizar con el que se ha visto en Beirut. Con su peso incorporado de 409.000 toneladas métricas y una capacidad de más de un millón de barriles de petróleo, el FSO Safer contiene suficiente material volátil, más de 150.000 toneladas métricas de petróleo, para que las 2.750 toneladas métricas de nitrato de amonio almacenadas en el puerto de Beirut parezcan relativamente insignificantes. Aunque el crudo no es típicamente tan explosivo como el nitrato de amonio, en las condiciones adecuadas, puede ser muy volátil. En el desastre ferroviario del Lago Mágico en Quebec en 2013, 47 vagones de ferrocarril que transportaban petróleo crudo se incendiaron, explotaron y produjeron una explosión de un kilómetro de radio, arrasando gran parte de la ciudad del Lago Mágico, matando a más de 40 personas y creando un desastre ambiental masivo.

La posible explosión del Safer podría dejar a millones de personas que ya están luchando contra el hambre, las enfermedades y la epidemia en medio de una campaña de bombardeos dirigida por los saudíes y bloquear la vulnerabilidad forzando el cierre del puerto de Hodeida, la puerta de entrada del 90 por ciento de los suministros de alimentos, médicos y de ayuda del país, y estrangulando el tráfico en una de las vías navegables más transitadas del mundo, el estrecho de Bab al-Mandab.

Docenas de pescadores de Hodeida que hablaron con MintPress expresaron su profunda preocupación. Llamaron al FSO Safer una “bomba flotante” que acecha en su costa y dicen que podría destruir su última fuente de alimentos e ingresos. Un derrame de petróleo en el estrecho de Bab al-Mandab afectaría a más de 100 islas y provincias costeras del Yemen, entre ellas Hodeida, Hajjah y Adén. También erradicaría millones de toneladas de poblaciones de peces, haciendo añicos las vidas de los pescadores yemeníes que ya se enfrentan a dificultades imposibles: bombardeos, poblaciones de peces en caída libre, barcos destrozados, un mar poco fiable, hambre y enfermedades.

Un derrame de petróleo en el puerto del Mar Rojo también destruiría ecosistemas marinos sensibles y supondría una amenaza para lo que queda del turismo costero del Yemen. Lo peor de todo, dicen los funcionarios, es que podría dejar a millones de personas en Hodeida sin agua potable. Los expertos de IR Consilium, una empresa consultora especializada en derecho y seguridad marítimos, advirtieron que un derrame en la zona obligaría a cerrar múltiples plantas desalinizadoras que rodean el Mar Rojo, lo que privaría a millones de personas del acceso al agua potable.

Una bomba de tiempo

Según un equipo de funcionarios del gobierno que visitó el buque cisterna, el petróleo de la nave podría comenzar a filtrarse en el Mar Rojo en cualquier momento. Esos funcionarios dicen que si alguno de los tanques del barco se rompe, la lluvia radioactiva podría cubrir un área de 939 billones de metros cuadrados (aprox. 366.000 millas cuadradas), advirtiendo que las calderas y los refrigeradores del barco sufren una severa corrosión. De hecho, las Naciones Unidas han afirmado que el petróleo del Safer puede haber empezado a filtrarse hace tres meses, debido a una fuga en un tubo de refrigeración que envió agua a la sala de máquinas.

Las fotos tomadas por I.R. Consilium en 2019 muestran la corrosión y los daños en el FSO Safer. Ya se pueden ver pequeños derrames. Fotos | I.R. Consilium vía AP

A pesar de la oposición de la mayoría de las facciones políticas de Yemen, el Gobierno de Salvación de Ansar Alá en Sana’a concedió visados a un equipo de la ONU para visitar el barco esta semana en respuesta a una llamada de la ONU para acceder al barco. Muchos partidos políticos vieron la medida como una violación de la soberanía del Yemen y un intento de internacionalizar el buque cisterna, similar al intento de internacionalizar las investigaciones sobre la explosión de Beirut. Dicen que no es el momento de hacer visitas, sino de enviar urgentemente el equipo de mantenimiento y las piezas de repuesto necesarias.

Las Naciones Unidas quieren enviar un equipo, no para llevar a cabo el mantenimiento necesario del buque, sino para remolcarlo a un lugar no revelado y desmantelarlo. El traslado es rechazado por Ansar Allah, que ve la supervivencia del buque cisterna como una preocupación de seguridad nacional. El buque necesita restauración y mantenimiento, no su eliminación, según Hussein al- Ezi, Viceministro de Relaciones Exteriores de Ansarallah, que acusó a la coalición dirigida por los sauditas de politizar la cuestión del petrolero. “La infraestructura que Arabia Saudita no ha destruido, está tratando de destruirla de manera suave a través de las Naciones Unidas”, dijo.

Otra moneda de cambio

Como la mayoría de las cuestiones económicas y de ayuda en el Yemen, la difícil situación del petrolero se ha convertido en una moneda de cambio. Los yemeníes han dado repetidamente la alarma y han advertido de una gran catástrofe, pero sus advertencias han sido ignoradas. Ahora, dicen, la Coalición encabezada por los Estados Unidos y la Arabia Saudita ha reavivado la controversia a fin de privar a los yemeníes del petróleo almacenado en el buque, aprovechando la concienciación pública que surgió tras la explosión de Beirut.

Un funcionario de Hodeida que deseaba permanecer en el anonimato debido a lo delicado de la situación dijo que en el gobierno dirigido por los houthis existe la preocupación de que el FSO Safer pueda ser bombardeado por agentes locales o internacionales con la esperanza de que las tensiones en el Mar Rojo lleguen a un punto crítico. El funcionario se refirió a los grupos terroristas, Israel y los Emiratos Árabes Unidos como las amenazas más importantes. Otros órganos políticos del Yemen han acusado a la Coalición dirigida por los sauditas de politizar el petrolero para chantajear a las fuerzas de la oposición que han logrado avances en la rica provincia de Marib.

En junio, el Consejo de Seguridad de la ONU expresó su preocupación por “el creciente riesgo de que el petrolero Safer se rompa o explote causando una catástrofe ambiental, económica y humanitaria para Yemen y sus vecinos”. Sin embargo, en lugar de pedir que la coalición saudí permitiera al gobierno de Sana’a enviar equipos de mantenimiento y reparación, pidieron a los Houthis que “concedieran inmediatamente acceso incondicional a los expertos técnicos de las Naciones Unidas”. Los Houthis finalmente cedieron y han acordado dejar que un equipo de la ONU acceda al buque cisterna para evitar un derrame.

La mayoría de los órganos políticos del Yemen han rechazado las preocupaciones externas de los Estados Unidos y del Consejo de Seguridad de las Naciones Unidas sobre el destino del FSO Safer, diciendo que muestran interés en la vida marina y el medio ambiente, pero que no tienen en cuenta las vidas de los miles de yemeníes que mueren en los bombardeos saudíes. Algunos piden que Ansar Allah utilice el FSO Safer como moneda de cambio para negociar el fin de la guerra, el levantamiento del bloqueo saudí o, al menos, para permitir que entre en el país el tan necesario petróleo.

El gobierno dirigido por los Houthi en Sana’a ha pedido repetidamente una evaluación del petrolero, pero esas demandas han sido rechazadas. El 21 de diciembre de 2016, el Ministro de Petróleo y Minerales del Yemen pidió a los dirigentes de los organismos e instituciones petroleros que encontraran una solución a la crisis inminente. Reiteró sus advertencias en mayo de 2017; sin embargo, la situación siguió empeorando. En abril de 2017, la Autoridad General de Asuntos Marítimos anunció que el cese de la mayoría de las actividades, incluido el mantenimiento del buque cisterna flotante, amenazaba con un desastre marítimo que podría afectar al Yemen y a los países vecinos, pero la Coalición dirigida por Arabia Saudita no mostró ningún interés.

La Coalición dirigida por los sauditas ha acusado a los Houthis de utilizar el Safer como una “bomba nuclear” para negociar, ya que los Houthis quieren garantías de que los ingresos procedentes del petróleo a bordo del buque cisterna se destinarán a instalaciones vitales como hospitales, plantas de electricidad y de tratamiento de agua que sufren de falta de combustible debido al bloqueo saudita del Yemen. La Coalición quiere conservar esos ingresos petroleros, de la misma manera que tiene los ingresos de las regiones meridionales del Yemen, donde Arabia Saudita y los Emiratos Árabes Unidos están extrayendo petróleo de las regiones de Shabwa, Balahaf y Hadramout y transfiriéndolos al Banco Nacional de Arabia Saudita.

En 2015, cuando comenzó la campaña militar de la Coalición dirigida por Arabia Saudita en el Yemen, ésta impidió que el FSO Safer saliera de Hodeida y obligó a los miembros de la tripulación a abandonarlo, dejando sin hacer importantes trabajos de mantenimiento y creando lo que es esencialmente una bomba de tiempo flotante. Desde que el buque fue abandonado, la Coalición ha impedido repetidamente que otros buques reabastezcan el buque cisterna con gasóleo para hacer funcionar sus generadores utilizados para la refrigeración y para descargar el gas emitido por el petróleo crudo.

En 1988, el SEPOC ancló el buque permanentemente frente al puerto petrolero de Ras Essa, a 4,8 millas de la costa yemenita en el Mar Rojo, y lo conectó al oleoducto de exportación de petróleo de 430 km de longitud procedente de Marib. El buque fue equipado con equipo para permitir la transferencia de petróleo crudo a otros buques de transbordo.

El Safer pronto se convirtió en la principal terminal de exportación de crudo ligero extraído del sector 18 de la región de Safer en Marib, al este de la capital del Yemen, Sana’a, así como del sector 9 en la zona de Malik de la gobernación de Shabwa del país. Está diseñado para someterse a un mantenimiento constante a fin de evitar la acumulación de gases explosivos. En noviembre de 2016, las Fuerzas de la Coalición impidieron que los buques Rama-1 de la empresa Safer entraran en Rass Issa, en Hodeida, para descargar 300 toneladas de gasóleo a fin de suministrar al FSO Safer suficiente combustible para hacer funcionar sus generadores y sistemas de seguridad, según una carta presentada por Middle East Shipping Company Limited a la Compañía Petrolera del Yemen con fecha 7 de noviembre de 2016.

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Foto principal | Una imagen de satélite editada del buque cisterna Safer FSO amarrado cerca de Hodeida, Yemen, el 17 de junio de 2020. MintPress | Maxar Technologies vía AP

Ahmed AbdulKareem es un periodista yemení. Cubre la guerra en Yemen para MintPress News así como para los medios locales yemeníes.


Las opiniones expresadas en este artículo son las del autor y no reflejan necesariamente la política editorial de Vida Latinoamericana

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