Jardineros de tomate: La última víctima de la guerra contra las drogas del gobierno

El mero hecho de cultivar un huerto en su propiedad, o en un invernadero en su propiedad, o comprar en una tienda de jardinería suministros de jardinería, increíblemente, podría prepararlo para una redada de drogas sancionada por los tribunales.

by John Whitehead

Una anotación en el diario de un residente de California describe las búsquedas aéreas del gobierno de plantas de marihuana:

«Volvieron esta mañana a las 8:00 en punto. Un gran helicóptero de carga voló bajo sobre la cabina, sacudiéndola sobre sus cimientos. También nos sacudió a todos nosotros dentro. Me siento asustado… veo lo indefenso y atormentado que me estoy volviendo con el asco y la desilusión del gobierno que ha convertido este hermoso país en un estado policial… Me siento como si estuviera en medio de una zona de guerra».

Jardineros de patio, cuidado: las plantas de tomate se han convertido en un daño colateral en la guerra del gobierno contra las drogas, especialmente la marihuana.

De hecho, el simple hecho de cultivar un huerto en su propiedad, o en un invernadero en su propiedad, o comprar en una tienda de jardinería suministros de jardinería, increíblemente, podría prepararlo para una redada de drogas sancionada por los tribunales.

Ya ha sucedido antes

Después de comprar tomates hidropónicos en su tienda de jardinería local, una familia de Kansas se vio sometida a una redada de un equipo SWAT como parte de una campaña anual multiestatal denominada «Operación Jardinero Constante», en la que la policía recogió las matrículas de cientos de clientes de la tienda de jardinería y luego las investigó por posible posesión de marihuana.

Por «investigar» me refiero a que la policía buscó en la basura de la familia. (Puedes agradecer a la Corte Suprema y su fallo de 1978 en el caso California vs. Greenwood por permitir a la policía invadir tu basurero). Al encontrar «vegetación de globo húmedo» en la basura, la policía de alguna manera se las arregló para convencerse a sí misma -y a un juez- de que era marihuana.

De hecho, era un té de hojas sueltas, pero esos molestos detalles no suelen molestar a los policías cuando están realizando pruebas de campo.

De hecho, las pruebas de campo dan sistemáticamente positivo en drogas ilegales incluso cuando no hay drogas presentes. Según el periodista de investigación Radley Balko, «es casi como si estas pruebas dieran positivo cada vez que la policía las necesita». Una lista parcial de las sustancias que las pruebas han confundido con drogas ilegales incluiría salvia, galletas con chispas de chocolate, aceite de motor, menta, jabón, masa de tortilla, desodorante, tiza de billar, pachulí, harina, eucalipto, mentas para el aliento, Jolly Ranchers y vitaminas

Hay una larga lista de ingredientes inocentes que podrían ser confundidos con drogas y hacer que te sometan a una redada, porque eso es todo lo que se necesita -sólo el más mínimo olor a sospecha de la policía de que podrías estar involucrado en una actividad criminal- para empezar a rodar la pelota.

A partir de ahí, estas llamadas «investigaciones» siguen el guión habitual: el juez emite una orden de registro para una redada SWAT basada en datos chapuceros, la policía hace una redada en la casa y aterroriza a la familia a punta de pistola, la policía no encuentra drogas, la familia demanda por una violación de sus derechos de la Cuarta Enmienda, y luego los tribunales protegen a la policía y su redada chapucera sobre la base de la inmunidad cualificada.

Sucede todo el tiempo

Como informa Balko, «La policía ha derribado puertas, gritado obscenidades y detenido a gente inocente a punta de pistola sólo para descubrir que lo que pensaban que eran plantas de marihuana eran en realidad girasoles, hibiscos, ambrosía, tomates o arbustos de saúco. (Ha sucedido con los cinco.)»

Seguramente, se podría pensar que el gobierno ya tiene suficiente en sus manos en este momento -controlando una nueva pandemia de coronavirus, instituyendo cierres nacionales, sofocando los disturbios civiles por la brutalidad policial- que no necesita perder tiempo y recursos en la búsqueda de cultivadores de marihuana.

Estarías equivocado.

Este es un gobierno que sobresale en los proyectos de «hacer el trabajo» en los que asigna a veces trabajos innecesarios a agentes del gobierno para mantenerlos ocupados o empleados.

En este caso, sin embargo, el principio de «hacer el trabajo» (traducción: hacer el trabajo para mantener ocupado al estado policial a expensas de los contribuyentes) se está utilizando para justificar el envío de policías y caros helicópteros militares probablemente equipados con sofisticados dispositivos de vigilancia e imágenes térmicas en salidas exploratorias cada verano – de nuevo a expensas de los contribuyentes – con el fin de descubrir operaciones ilegales de cultivo de marihuana.

A menudo, sin embargo, lo que estas búsquedas aéreas y terrestres terminan apuntando a los jardineros del patio trasero que cultivan plantas de tomate.

Recientemente, de hecho, testigos oculares en Virginia informaron de helicópteros negros que volaban bajo y zumbaban sobre barrios rurales y suburbanos como parte de una operación de varias agencias para buscar cultivadores de marihuana. A menudo estas operaciones conjuntas involucran a la policía local, la policía estatal y la Guardia Nacional del Ejército.

Una mujer reportó que «sus plantas de tomate fueron elogiadas por los 7 policías que se detuvieron en mi patio en camionetas sin marcas, después de que un helicóptero se cerniera sobre nuestra casa durante 20 minutos esta mañana». Otro hombre informó de una experiencia similar de hace unos años cuando la policía «apareció en camionetas sin marcas con armas de fuego». Luego los policías en tierra discutieron con el helicóptero porque la firma de calor en el ‘copter’ no coincidía con lo que estaba creciendo».

En 2013, una misión de vigilancia aérea descubrió lo que la policía pensó que podrían ser plantas de marihuana. Dos días más tarde, docenas de funcionarios de la ciudad, el equipo SWAT, oficiales de policía y empleados de cumplimiento de códigos, y numerosos vehículos oficiales, incluyendo docenas de coches de policía y varios equipos vehiculares especializados, incluyendo helicópteros y aviones teledirigidos no tripulados, descendieron en el Jardín del Edén, una granja de 3,5 acres en Arlington, Texas, para una redada de 10 horas en busca de marihuana que no encontró nada más que plantas de tomate, mora y quimbombó.

Estos barridos aéreos y terrestres se han convertido en acontecimientos regulares en todo el país, parte del multimillonario Programa de Erradicación de Cannabis del gobierno. La policía local se refiere a las maniobras militares anuales como «Día de la Erradicación».

Iniciado en 1979 como una forma de financiar los esfuerzos locales para reprimir a los cultivadores de marihuana en California y Hawai, el Programa de Erradicación se hizo nacional en 1985, justo en el momento en que la Administración Reagan permitió que las fuerzas armadas se involucraran más en la «guerra contra las drogas» nacional.

Escribiendo para The Washington Post, Radley Balko describe cómo comenzaron estas redadas, con la Guardia Nacional, aviones espías y helicópteros:

El proyecto se llamó Campaña contra la Producción de Marihuana, o CAMP… En total, trece condados de California fueron invadidos por helicópteros, algunos de ellos haciendo sonar el «Paseo de las Valkirias» de Wagner mientras dejaban caer guardias y oficiales de la ley armados con armas automáticas, sandviks y machetes en los campos de California… En el primer año de CAMP, el programa realizó 524 redadas, arrestó a 128 personas y confiscó cerca de 65.000 plantas de marihuana. Los costos de operación fueron de un poco más de 1,5 millones de dólares. Al año siguiente, 24 alguaciles más se inscribieron en el programa, para un total de 37. CAMP realizó 398 redadas, incautó cerca de 160.000 plantas, y realizó 218 arrestos con un costo para los contribuyentes de 2,3 millones de dólares.

Los grandes cultivadores de la zona habían sido sacados del negocio (o, probablemente más exactamente, se habían establecido en otro lugar), por lo que al comienzo de la segunda campaña en 1984, los funcionarios de CAMP ya estaban apuntando a los cultivadores cada vez más pequeños. A finales de esa campaña de 1984, los helicópteros tuvieron que volar a altitudes cada vez más bajas para detectar lotes más pequeños de plantas. El ruido, el viento y la vibración de los helicópteros podían derribar ventanas, levantar nubes de polvo y asustar al ganado. Los funcionarios que dirigían la operación no se hicieron eco de las tácticas paramilitares que estaban utilizando. Consideraban que las áreas que estaban asaltando eran zonas de guerra. En interés de la «seguridad de los oficiales», se dieron permiso para registrar cualquier estructura relativamente cercana a un suministro de marihuana, sin una orden. Toda persona que se acercara a una operación de incursión era detenida, generalmente a punta de pistola.

Más o menos en la misma época, a mediados del decenio de 1980, el gobierno federal empezó a conceder subvenciones a los departamentos de policía locales para ayudarlos en su «guerra contra las drogas». Estas subvenciones (a través del programa Byrne Grant y el programa COPS, que comenzaron a ser eliminados bajo el mandato de George W. Bush, sólo para ser reabastecidos por Barack Obama) podrían utilizarse para pagar personal policial adicional, equipo, capacitación, asistencia técnica y sistemas de información. Sin embargo, los estudios muestran que si bien estas subvenciones federales no mejoraron la eficacia de la policía o la disuasión de las drogas, sí incentivaron las redadas de los equipos SWAT.

De una «guerra contra las drogas» a las redadas de los SWAT en los huertos

Conecta los puntos, empezando por la guerra del gobierno contra la marihuana, la aparición de los equipos SWAT, la militarización de las fuerzas policiales locales a través del Programa federal 1033, que permite al Pentágono transferir «grandes cantidades de equipo militar – ametralladoras y municiones, helicópteros, equipos de visión nocturna, coches blindados – a los departamentos de policía locales», y la transformación de las comunidades estadounidenses en campos de batalla: como siempre, se vuelve al principio de «hacer trabajar», que empieza con la policía local encontrando formas de justificar el uso de equipo militar y financiación federal.

Cada año, el gobierno gasta entre 14 y 18 millones de dólares financiando barridos de helicópteros y horas extras de la policía para ayudar a los estados a rastrear las plantas ilegales de marihuana. Estos barridos se llevan a cabo incluso en los estados donde ahora es legal cultivar marihuana.

Las redadas funcionan así: La policía local, trabajando con múltiples agencias estatales, incluyendo la Guardia Nacional, lleva a cabo búsquedas terrestres y aéreas de diferentes sectores. Los observadores aéreos que vuelan en helicópteros transmiten sus hallazgos a la policía en tierra, que luego lleva a cabo una misión de búsqueda y destrucción.

Recuerden mis palabras: el uso de aviones teledirigidos de la policía hará que este tipo de misiones aéreas sean aún más comunes.

En su mayor parte, la vigilancia aérea es legal. Como Arthur Holland Michel escribe para The Atlantic: «Cuando se trata de la aplicación de la ley, la policía es igualmente libre de utilizar la vigilancia aérea sin una orden o permiso especial. Bajo la ley de privacidad actual, estas operaciones son tan legales como las prácticas policiales en las que un oficial detecta actividades ilegales mientras camina o conduce por un vecindario.»

Ha habido algunas excepciones notables.

En 2015, la Corte Suprema de Nuevo México dictaminó que la vigilancia desde un helicóptero de vuelo bajo que realizaba una búsqueda aérea de marihuana por parte de la policía estatal y la guardia nacional era ilegal según la Constitución de los Estados Unidos. El tribunal razonó que «cuando la actividad aérea en vuelo bajo conduce a algo más que a la simple observación y en realidad causa una intrusión irrazonable en el suelo -muy comúnmente por una cantidad irrazonable de viento, polvo, objetos rotos, ruido y puro pánico- entonces en algún momento los tribunales están c y requieren una orden judicial antes de que las fuerzas del orden se involucren en dicha actividad». La Cuarta Enmienda y su prohibición de registros e incautaciones irrazonables no exige menos».

En el caso de Philip Cobbs, los observadores de helicópteros afirmaron haber visto dos plantas solitarias de marihuana creciendo entre los restos de un roble caído en la granja familiar de 39 acres del nativo de Virginia.

Cobbs notó el helicóptero negro dando vueltas por encima de la cabeza mientras rociaba los arbustos de arándanos cerca de su casa. Después de observar el helicóptero durante varios momentos, Cobbs entró para ver a su madre ciega y sorda de 90 años. Para cuando regresó afuera, varios vehículos policiales sin marcas habían entrado en su propiedad, y la policía (diez en total) con chalecos antibalas, llevando armas semiautomáticas y gritando de forma ininteligible, habían salido de los vehículos y se dirigían hacia él.

Por supuesto, nunca se trató de las dos plantas de maceta.

Lo que la policía buscaba era una excusa para registrar el pequeño invernadero de Cobbs, que había usado esa primavera para plantar tomates, melones y sandías, así como ásteres y malvasía, que planeaba vender en un puesto de carretera cerca de su casa. La búsqueda del invernadero no encontró nada más que contenedores de semilleros de tomate usados.

Sin embargo, la policía acusó a Cobbs del delito menor de posesión de marihuana por las dos plantas que afirmaban haber encontrado. Finalmente, los cargos fueron desestimados, pero no antes de que el Instituto Rutherford se ocupara del caso de Cobbs, lo que reveló que la policía ni siquiera se había molestado en conseguir una orden antes de embarcarse en su redada en la propiedad de Cobbs -una redada que tuvo que costar a los contribuyentes más de 25.000 dólares, como mínimo- en la parte más rutinaria de su barrido del campo en busca de operaciones de cultivo de marihuana.

Dos plantas o doscientas o ninguna planta: no importa.

Un equipo de SWAT atacó a un hombre de Carolina del Sur por vender 50 dólares de marihuana en dos ocasiones diferentes. El Washington Post informa: El equipo SWAT «derribó la puerta de Betton con un ariete, luego le disparó al menos 57 balas, golpeándolo nueve veces. Perdió partes de su vesícula biliar, colon, intestino y recto, y está paralizado de cintura para abajo. También sufrió daños en el hígado, pulmón, intestino delgado y páncreas. Dos de sus vértebras fueron dañadas, y otra fue parcialmente destruida. Otra bala le destrozó la pierna». Después de que las grabaciones de seguridad mostraran que la mayoría de lo que la policía dijo sobre la redada era mentira, la policía resolvió el caso por 2,75 millones de dólares.

Sin embargo, las compensaciones monetarias como esa son la excepción.

La mayoría de las veces, los policías se salen con la suya en los asesinatos y el caos. Literalmente.

En resumen: ninguna cantidad de marihuana es demasiado insignificante si permite a la policía calificar para subvenciones federales y equipo y reclamar bienes incautados (existe el motivo de las ganancias) bajo el disfraz de la lucha contra las drogas.

Los equipos SWAT llevan a cabo más de 80.000 redadas «no-knock» cada año. La gran mayoría de estas redadas son para cumplir órdenes judiciales rutinarias de drogas, muchas veces por delitos no más graves que la posesión de marihuana.

Aunque cada vez más estados continúan despenalizando el uso de la marihuana y 9 de cada 10 estadounidenses están a favor de la legalización de la marihuana para uso médico o recreativo/adulto, la «Guerra contra las Drogas» del gobierno, impulsada por las ganancias, se lleva a cabo con oficiales de policía estatales y locales vestidos con equipos SWAT, armados hasta la médula y entrenados para actuar como soldados en el campo de batalla, todo gracias a los fondos proporcionados por el gobierno de los Estados Unidos, particularmente el Pentágono y el Departamento de Seguridad Nacional (DHS), no ha disminuido.

Desde la formación del DHS después del 11 de septiembre, cientos de miles de millones de dólares en subsidios han fluido a los departamentos de policía locales para los equipos SWAT, dando lugar a un «complejo industrial de la policía» que rutinariamente devasta comunidades, aterroriza familias y destruye vidas inocentes.

Ya no están reservados exclusivamente a situaciones mortales, sino que los equipos SWAT se despliegan cada vez más para asuntos policiales relativamente rutinarios, y algunos equipos SWAT se envían hasta cinco veces al día. En todo el país, los equipos SWAT se han empleado para hacer frente a un conjunto asombrosamente trivial de actividades delictivas o meras molestias para la comunidad: perros rabiosos, disputas domésticas, papeleo inadecuado presentado por un cultivador de orquídeas y el delito menor de posesión de marihuana, para dar una breve muestra.

Lamentablemente, la incompetencia general, los daños colaterales (muertes, daños a la propiedad, etc.) y las redadas chapuceras tienden a ir de la mano de un uso excesivo de las fuerzas paramilitares.

En algunos casos, los oficiales leyeron mal la dirección de la orden. En otros, simplemente irrumpen en la casa o incluso en el edificio equivocado. En otro subconjunto de casos, la policía realiza un registro en un edificio donde el sospechoso ya no reside.

En ocasiones, los equipos SWAT han realizado incluso múltiples redadas secuenciales en direcciones equivocadas o han ejecutado órdenes de registro a pesar de que el sospechoso ya está bajo custodia policial. La policía también ha hecho redadas en casas sobre la base de confundir la presencia o el olor de sustancias legales con drogas. Increíblemente, estas sustancias han incluido tomates, girasoles, pescado, arbustos de saúco, plantas de kenaf, hibisco y ambrosía.

Con demasiada frecuencia, las tácticas de choque y asombro utilizadas por muchos equipos SWAT sólo aumentan la probabilidad de que alguien salga herido con pocas consecuencias para la aplicación de la ley, incluso cuando las redadas son chapuceras.

Las redadas chapuceras de los equipos SWAT han resultado en la pérdida de innumerables vidas, incluyendo niños y ancianos. Sin embargo, normalmente los primeros en ser disparados son los perros de la familia.

Las redadas de los SWAT se llevan a cabo generalmente tarde en la noche o poco antes del amanecer. Desafortunadamente, para el desprevenido propietario, especialmente en casos de identidades o direcciones equivocadas, una redada puede parecer nada menos que un violento allanamiento de morada, con intrusos armados que atraviesan su puerta.

Eso es exactamente lo que le pasó a José Guerena, el joven ex-marine que fue asesinado después de que un equipo SWAT abriera de una patada la puerta de su casa en Arizona durante una redada de drogas y abriera fuego. Según las noticias, Guerena, de 26 años y padre de dos niños pequeños, agarró un arma en respuesta a la invasión forzada pero nunca disparó. De hecho, el seguro todavía estaba en su arma cuando fue asesinado. Los agentes de policía no estaban tan atentos. El joven veterano de guerra iraquí fue presuntamente objeto de 71 disparos. Guerena no tenía antecedentes penales y la policía no encontró nada ilegal en su casa.

Los problemas inherentes a estas situaciones se ven agravados por el hecho de que a los equipos SWAT se les conceden órdenes de detención «sin llamar» a un ritmo tan elevado que las propias órdenes carecen prácticamente de sentido.

Esta lamentable situación se ve agravada por los fallos del Tribunal Supremo de los Estados Unidos que, en esencia, han eliminado por completo la necesidad de una orden de «no llamar», dando a la policía autoridad para hacer caso omiso de las protecciones que la Cuarta Enmienda ofrece a los ciudadanos estadounidenses.

Claramente, como dejo claro en mi libro Battlefield America: La Guerra contra el Pueblo Americano, algo debe hacerse.

Cuando la guerra contra las drogas, también conocida como la guerra contra el pueblo americano, se convierte en poco más que un intento apenas velado de mantener los equipos SWAT empleados y los intereses especiales apaciguados, es hora de revisar nuestras políticas y leyes de drogas.

«Tomas la Constitución, la Declaración de Derechos, todos los derechos que esperas tener- cuando entran así, el único derecho que tienes es el de que no te disparen si cooperas. Si abren esa puerta, tu vida está en juego», concluyó Bob Harte, cuya casa fue allanada por un equipo SWAT simplemente porque la familia fue vista comprando en una tienda de jardinería, los policías encontraron té suelto en la basura de la familia y lo confundieron con marihuana.

«Nuestra familia nunca será la misma», dijo Addie Harte, recordando la redada de dos horas en la que la policía invadió su casa suburbana con un ariete y rifles AR-15. Como informa The Washington Post:

Bob se encontró en el suelo, con las manos detrás de la cabeza y los ojos clavados en las botas del oficial que estaba sobre él con un rifle de asalto AR-15. «¿Hay niños?», gritaban los oficiales. «¿Dónde están los niños?» «Y estoy ahí tirado mirando las botas de este tipo temiendo por la vida de mis hijos, tratando de decirles dónde están mis hijos», recordó Harte más tarde en una declaración el 9 de julio de 2015. «Están enviando a estos tipos con sus armas desenfundadas corriendo arriba para irrumpir en la casa y dormitorio de mis hijos, y despertarlos de la cama.»

No importaba que no se encontraran drogas, nada más que un jardín de tomates hidropónicos y hojas de té sueltas. El registro y la redada del SWAT fueron razonables, según los tribunales.

Hay una lección aquí para el resto de nosotros. Como Bob Harte concluyó: «Si esto nos puede pasar a nosotros, todos en el país deben tener miedo».


Foto principal | Una vista aérea de un pequeño jardín de marihuana en Fresno, California, en 2012. Gary Kazanjian | AP

John W. Whitehead es fundador y presidente del Instituto Rutherford. Su nuevo libro «Battlefield America»: The War on the American People (SelectBooks, 2015) está disponible en línea en http://www.amazon.com. Se puede contactar con Whitehead en johnw@rutherford.org.


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