Nuevas promesas tecnológicas financiadas por DARPA para diagnosticar COVID-19 a través de un biochip implantable

Una nueva herramienta de diagnóstico de ARNm desarrollada en la Universidad de Stanford y financiada por BARDA y DARPA está acercando la tecnología de biochips implantables a la realidad.

by Raul Diego

El mercado de diagnósticos POC (prueba de concepto) se sitúa en unos 18.800 millones de dólares en todo el mundo, según las recientes tendencias del mercado, y se espera que crezca un tercio hasta los 24.100 millones de dólares este año y se prevé que se dispare hasta los 46.700 millones de dólares en 2024. El principal impulsor de estas previsiones tan optimistas es el aumento de la demanda de tecnología sanitaria provocado por la crisis de la pandemia, que está llenando los bolsillos de las grandes farmacéuticas y las grandes empresas tecnológicas, con la ayuda y la complicidad de los diversos tentáculos del Departamento de Defensa en el sector privado, como DARPA o In-Q-Tel, donde los dólares federales se canalizan hacia la empresa privada a través de la inversión directa, la compra de acciones y las subvenciones, lo que representa uno de los ejemplos más claros de cómo funciona el complejo industrial militar.

La «detección» de COVID-19 se encuentra entre los segmentos más concurridos del mercado de diagnósticos POC y los recientes avances en las ciencias de la vida han hecho posible nuevas tecnologías, como las vacunas y las pruebas basadas en ARNm. El gobierno de los Estados Unidos, a través del Departamento de Salud y Servicios Humanos (HHS), ha estado íntimamente involucrado en ayudar a estas tecnologías, y en el caso del ARNm, específicamente, ha hecho considerables inversiones en su desarrollo que se remontan a noviembre de 2019 en el caso de una compañía que desarrolla una herramienta de diagnóstico de COVID-19 basada en ARNm.

Pero en un artículo publicado en el sitio web de la FDA, el periodista independiente Jon Rappaport descubrió que el CDC – al menos en el verano de 2020 – no tenía aislamientos de virus del nuevo coronavirus «actualmente disponible» y revela que todos los ensayos utilizados para diseñar algoritmos de pruebas de diagnóstico para COVID-19 eran de otros aislamientos destinados a «imitar el espécimen clínico».

En otras palabras, las pruebas no están diseñadas para detectar COVID-19 en absoluto, lo que plantea una serie de preguntas, entre ellas por qué la Agencia de Investigación Avanzada de la Defensa (DARPA) acaba de conceder 1,1 millones de dólares a una empresa de diagnóstico molecular que está trabajando en una prueba de diagnóstico de aprendizaje automático para COVID-19, que utiliza biomarcadores de ARNm para leer la respuesta del sistema inmunológico.

Verificado COVID

La «tecnología de diagnóstico de respuesta al huésped» de la compañía, o HostDx, fue inicialmente hipotetizada por el cofundador de Inflammatix, Timothy E. Sweeney, durante su estancia en el laboratorio Khatri de la Universidad de Stanford, que se centra en los avances en el aprendizaje de máquinas aplicado a la investigación biomédica. Fundada en 2016, la joven empresa fue incubada por el ahora desaparecido fondo StartX de la Universidad y está dirigida por cuatro ex alumnos de la Universidad de Stanford.

La empresa «spinout» de la Universidad de Stanford denominó a su producto de detección de COVID CoVerityTM, que se factura como una forma de ayudar a los médicos a tomar mejores decisiones para los pacientes de COVID-19 al llegar a las salas de emergencia de los hospitales, a través de su tecnología de detección rápida de ARNm. Orientada originalmente a la creación de un método de diagnóstico más preciso y rápido para la detección de la sepsis, que Sweeney llama uno de los «santos griales de la medicina», la tecnología básica de Inflammatix se amplió para incluir las pruebas de la gripe con biomarcadores de respuesta del huésped en noviembre de 2019, cuando recibió un contrato de participación en los gastos de la Autoridad de Investigación y Desarrollo Biomédico Avanzado (BARDA) por valor de 72 millones de dólares.

Al contrato de BARDA le siguieron 32 millones de dólares en fondos privados de capital de riesgo, y en marzo de 2020, una semana completa antes de que la Organización Mundial de la Salud declarara una pandemia mundial de coronavirus, los cofundadores de Inflammatix, Sweeney y Purvesh Khatri -investigador principal de Khatri Lab- publicaron un estudio en Nature Communications en el que anunciaban una «Mejor identificación de las infecciones bacterianas y virales a través de un «clasificador de la red neural de 29 ARN». El estudio citó «recientes avances en el aprendizaje de la máquina y la inteligencia artificial» que puede ayudar a distinguir «entre la inflamación bacteriana, viral y no infecciosa».

Otro estudio publicado en abril se centró en la rentabilidad del «Novedoso ensayo de respuesta de múltiples ARNm en el huésped para el diagnóstico y la evaluación de riesgos de las infecciones agudas de las vías respiratorias», que concluyó que la tecnología HostDx de Inflammatix proporcionaba «ahorros sustanciales en los costos». Entre los investigadores principales del estudio estaba el director de operaciones de Inflammatix, Jonathan Romanowsky, cuyo perfil Linked-In lo describe como un «experto en la comercialización de diagnósticos moleculares novedosos».

El sentimiento patentemente comercial de este esfuerzo está respaldado por los orígenes de la compañía en la incubadora de Stanford, que fue demandada por otro investigador de Stanford y beneficiario del fondo StartX por usar el fondo «como una máscara al usar empleados y recursos sin ánimo de lucro para dirigir una empresa de capital riesgo». Mientras la Universidad niega cualquier maldad, StartX fue cerrada silenciosamente en 2019 mientras el litigio en ese caso continúa.

Singularidad propietaria

La tecnología que está desarrollando Inflammatix para predecir el riesgo de insuficiencia respiratoria grave en pacientes con COVID-19 se vincula directamente a un biochip implantable, también desarrollado con dinero de DARPA y cubierto por este autor, en virtud de su dependencia de los marcadores de ARNm y los conjuntos de datos de vigilancia sanitaria para ejecutar su algoritmo.

La coeversidad requiere el tipo de tecnología hecha posible por el hidrogel de DARPA emparejado con una tecnología de sensores de luz, como la proporcionada por Profusa, Inc. para el biochip de DARPA, que puede entregar señales binarias para que el algoritmo procese y haga el diagnóstico. La tecnología conexa también ha sido desarrollada por uno de los miembros del consejo de administración de Inflammatix, Steve Tablak, cuya empresa GeneWeave BioSciences fue adquirida por Roche en 2015 para su «tecnología Smarticles», que se une a secuencias de ADN específicas de la familia de patógenos para producir un «reportero de luciferasa» o emisión de luz binaria que puede ser leída por tecnología como CoVerity.

El director general de Inflammatix, Timothy Seeney, confía en que su algoritmo es el mejor «método para el desarrollo de pruebas que implica el análisis de datos en bruto [para] descubrir los mejores conjuntos de genes para aplicaciones específicas». Los inversores, aparentemente, están de acuerdo y es la razón por la que la start-up decidió traer al ex-ejecutivo de Roche, Oliver Liesenfeld, como Director Médico (CMO) de la compañía para supervisar los ensayos clínicos del producto y el camino hacia las aprobaciones regulatorias mientras busca la aprobación de la FDA a principios de 2021.

Al igual que Wall Street

Si le preguntas al CEO de MedWhat, Arturo Devesa, el investigador de la Escuela de Medicina de la Universidad de Stanford que demandó al acelerador StartX de su alma mater por fraude, la experiencia «le ha hecho cuestionar todo lo que creía sobre la búsqueda de innovación de Stanford y la promesa de meritocracia de Silicon Valley».

«Fui muy ingenuo, y ahora lo veo como lo que es», dijo Devesa a un medio de comunicación de San José en una entrevista en 2019. «No es esta cosa increíblemente amistosa con los empresarios de la que todo el mundo habla», continuó. «Es sólo un negocio. Es como Wall Street».

Dados los profundos lazos de Stanford con la inteligencia militar de los Estados Unidos que se remontan a la guerra fría, a través de una versión temprana de StartX llamada Instituto de Investigación de Stanford (SRI), la evaluación de Devesa podría revelar más sobre la verdadera naturaleza de Wall Street como un brazo del complejo industrial militar de los Estados Unidos, que parece estar a punto de hacer una matanza en el valiente nuevo mundo de los biochips implantables y las herramientas de diagnóstico habilitadas para la IA que están a punto de revolucionar la industria de la salud.


Foto principal Pixabay

Raúl Diego es escritor de noticias de MintPress, fotoperiodista independiente, investigador, escritor y documentalista.


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