Gigante de la carne brasileña llevada en camión desde un rancho deforestado del Amazonas

by Andrew WasleyAlexandra Heal, and et al.

En un día soleado de julio de 2019, Alessandro Ale, un camionero, decidió tomar algunas fotos mientras conducía un convoy a través del extremo sur de la selva amazónica. Tomó una foto de la cabina de su camión, con el logo de JBS, la mayor empresa de carne del mundo, junto a un cartel que decía «Fazenda Estrela do Aripuanã», antes de que él y los otros cuatro conductores salieran con su carga de unas 250 reses. Disfrutó del viaje. «Trabajar con buenos amigos es siempre un viaje alegre», subtituló la foto en Facebook.

Pero la foto de Ale, descubierta más tarde por Repórter Brasil y la Oficina de Periodismo de Investigación, aumenta la preocupación sobre la culpabilidad de la industria mundial de la carne de vacuno por los incendios que asolan el Amazonas cada año. Este junio vio incendios récord en el Amazonas, avivados por la deforestación ilegal mientras los propietarios de granjas buscan más tierra para convertirla en pasto para el ganado.

JBS, que se abastece de ganado del Amazonas para su masivo mercado mundial de carne de vacuno, tiene unos ingresos anuales de 50.000 millones de dólares y sacrifica casi 35.000 cabezas de ganado al día sólo en Brasil. Sus exportaciones de carne de vacuno a Europa continental aumentaron en una quinta parte en los últimos años a pesar de la emergencia del Amazonas.

A medida que ha aumentado la protesta por los incendios del Amazonas, JBS ha dicho repetidamente que está haciendo todo lo posible para asegurarse de que su cadena de suministro no incluya el ganado criado en tierras deforestadas ilegalmente. Pero siempre ha agregado que sólo puede monitorear las granjas que le suministran directamente. Esto evita tener en cuenta el gran número de granjas, que sólo crían vacas «flacas» que luego son vendidas a granjas de engorde; según JBS, este ganado flaco es irrastreable.

Una foto que Ale publicó en Facebook de su camión estacionado junto al cartel de la Fazenda Estrela do Aripuanã (Facebook)

Esa garantía ha demostrado ser suficiente para los grandes minoristas y fabricantes de alimentos del mundo, y los inversores de JBS – pero se enfrenta a un importante desafío a la luz de la fotografía de Ale. El propietario de la Fazenda Estrela do Aripuanã, la granja donde Ale dijo que recogió el ganado flaco, fue multado con 2,2 millones de rupias (£340.000) por destruir una franja de la selva amazónica en la tierra de ese rancho. Y el ganado que Ale llevó, en un camión con el logo de JBS, fue a otra de las granjas de esa compañía, una que abastece directamente a JBS.

Las revelaciones plantean serias preguntas que requieren una urgente investigación para JBS, sus inversores y las empresas globales que compran su carne de vacuno sobre su responsabilidad de contribuir a la destrucción de la selva amazónica, los «pulmones del planeta».

En reacción a los hallazgos, Zac Goldsmith, el ministro de medio ambiente internacional, dijo que el gobierno del Reino Unido estaba examinando de cerca las recomendaciones hechas en un informe independiente encargado por el gobierno sobre la reducción de la deforestación causada por los productos importados de Gran Bretaña. El informe sugería una legislación que exigía a las empresas británicas prevenir los daños ambientales y los abusos de los derechos humanos en sus cadenas de suministro, y mencionaba la carne de vacuno como una de las mercancías más arriesgadas.

«Hay una conexión enormemente importante entre los productos que compramos y su huella ambiental más amplia», dijo Goldsmith. «Ya se han hecho muchos progresos para que las cadenas de suministro del Reino Unido sean más sostenibles, pero sabemos que hay que hacer más».

JBS cuestionó las conclusiones de la Oficina y añadió que tales prácticas «no reflejan sus normas de funcionamiento». La compañía enfatizó que las auditorías independientes muestran que ninguna de las reses de su cadena de suministro directo proviene de la selva tropical recién talada. Pero los expertos han dicho a la Agencia que creen que hasta el 50% del ganado criado en el Amazonas probablemente proviene de granjas que no están cubiertas por las auditorías, lo que significa que podrían provenir de ranchos ilegalmente deforestados como la Fazenda Estrela do Aripuanã.

JBS comenzó como una carnicería familiar en Brasil, pero se ha convertido en la mayor empresa de carne del mundo – sus subsidiarias controlan vastas franjas de la producción de pollo en los EE.UU. y el Reino Unido, y su carne de vacuno se exporta a todo el mundo.

Ese crecimiento ha tenido un costo. En 2017, el holding de JBS pagó una de las mayores multas en la historia de la empresa, con 3.200 millones de dólares, después de admitir el soborno de cientos de políticos. Los hermanos Batista, que se hicieron cargo del negocio familiar de su padre, han sido investigados en múltiples ocasiones.

La Oficina, en colaboración con Repórter Brasil y The Guardian, ha investigado repetidamente los vínculos entre la empresa y la deforestación del Amazonas, que casi se duplicó el año pasado. En 2019, las cifras revelaron cómo hasta 5.800 kilómetros cuadrados de bosque -un área cuatro veces mayor que el Gran Londres- estaban siendo talados cada año en el Amazonas y otras áreas de Brasil para ser convertidos en pastos para el ganado.

JBS, al igual que otros grandes productores de carne de vacuno, dice que tiene un enfoque de «tolerancia cero» a la deforestación ilegal y ha introducido sofisticados sistemas de vigilancia para sus proveedores directos. A cada paso, la empresa ha insistido en que es imposible controlar a sus proveedores indirectos porque no hay registros disponibles públicamente de los movimientos de ganado entre las granjas en las diferentes etapas del proceso de cría.

Ese argumento hace recaer la responsabilidad en el gobierno brasileño, y existe una presión internacional para cerrar la brecha. El diputado Angus MacNeil, presidente del comité de selección de comercio internacional, dijo a la Oficina que Brasil tendría que «limpiar su acto… o seguramente las naciones tendrán que actuar».

Añadió:

«En toda Europa hay un sistema de rastreo de ganado para que la gente sepa dónde nacen los terneros y se les pueda rastrear a lo largo de sus vidas. En Brasil esto es una enorme laguna jurídica. Es incluso un asunto más serio que el bienestar y las normas, ya que es la deforestación del Amazonas, los pulmones de la tierra están en juego.»

Delara Burkhardt, una eurodiputada alemana, está menos convencida de que sólo los gobiernos puedan actuar.

«Que las empresas no pueden vigilar la huella de la deforestación de muchos de sus proveedores es un argumento que escuchamos a menudo. Esto no puede ser una excusa… Las grandes empresas – como JBS – con su gran influencia sobre los proveedores de las fases iniciales podrían solucionar esto, si quisieran, o si las leyes nacionales o de los países importadores les exigieran hacerlo».

Los críticos dicen que la situación – que afecta a todas las empresas de carne de vacuno que se abastecen en el Amazonas, incluidos los principales rivales de JBS, Marfrig y Minerva Foods – permite una forma de «lavado de ganado» en la que el ganado de granjas «sucias» vinculadas a la deforestación puede terminar siendo trasladado y mezclado con el ganado de granjas «limpias».

Públicamente, tanto la industria cárnica brasileña como sus críticos coinciden en que abordar la trazabilidad del ganado es clave para preservar la selva tropical.

Pero las fotografías de Ale, comparadas con otros registros, suscitan gran preocupación porque, lejos de no poder controlar a los diferentes actores de su cadena de suministro, JBS puede haber facilitado el lavado de ganado.

El convoy de camiones (Facebook)
Ale en su uniforme del JBS en el viaje de la Fazenda Estrela do Aripuanã (Facebook)

La historia del convoy de Ale muestra lo rápido que el ganado supuestamente irrastreable de granjas directamente vinculadas a la destrucción ilegal del Amazonas podría llegar a las granjas que alimentan la cadena de suministro global de JBS.

Ale y sus colegas estaban transportando ganado a través de la selva tropical desde la Fazenda Estrela do Aripuanã, un rancho en el noroeste de Mato Grosso, a una granja más al sur. El Amazonas cubre aproximadamente el 40% del Brasil.

La Fazenda Estrela do Aripuanã, la primera granja de la que Ale recogió el ganado, es operada por Ronaldo Venceslau Rodrigues da Cunha, un hombre de negocios que cría ganado y tiene una de las mayores empresas de carne de vacuno del Brasil.

Su empresa cuenta con 102.000 cabezas de ganado criadas y engordadas en 16 ranchos que abarcan unas 72.000 hectáreas de pastos. Su sitio web cuenta la pintoresca historia de cómo el imperio ganadero de Cunha creció desde sus humildes comienzos, con detalles de varias tragedias familiares y los altibajos del comercio de ganado.

Lo que no menciona es que la granja Fazenda Estrela do Aripuanã fue previamente multada con 2,2 millones de rupias por la deforestación de la selva. Los registros publicados por la agencia ambiental brasileña Ibama muestran claramente 1.455 hectáreas de tierra bajo un embargo oficial – que prohíbe el pastoreo de ganado – como resultado de la deforestación. Los embargos se imponen por violaciones ambientales y sirven tanto como castigo como medida de protección para permitir que la tierra se recupere.

El sitio web tampoco menciona que la granja de Aripuanã fue devastada por múltiples incendios forestales entre 2018 y 2019. (La Oficina pudo cruzar conjuntos de datos de referencia sobre los incendios de Brasil con mapas de los límites de la granja para ubicar estas llamas -y otras en años anteriores- en las tierras del agricultor).

Si bien no se sugiere que estos incendios se iniciaron deliberadamente para despejar más bosque para pasto, muestran cómo las tierras deforestadas pueden ser vulnerables a los incendios.

La deforestación deja al Amazonas vulnerable a los incendios forestales (Imagen cortesía de Greenpeace)

Ale y sus compañeros conductores de JBS parecen haber llevado el ganado de Aripuanã a una segunda granja también dirigida por la compañía de Cunha, Fazenda Estrela do Sangue, a unos 300 km de distancia. Sangue, a diferencia de Aripuanã, no tiene embargos debido a la deforestación y por lo tanto sería considerada como un proveedor «limpio».

Aunque el post de Facebook de Ale le mostró haciendo ese viaje sólo una vez, la Oficina ha establecido desde entonces que el ganado es transportado regularmente de la granja de Aripuanã a la granja Sangue.

Los registros de movimiento de ganado vistos por la Oficina muestran que de junio de 2018 a agosto de 2019, al menos 7.000 animales fueron enviados de la primera granja a la segunda. Registros separados muestran que la granja Sangue envió unas 7.000 reses a los mataderos del JBS entre noviembre de 2018 y noviembre de 2019.

La empresa de Cunha no respondió a una solicitud de comentarios.

Aunque es imposible rastrear los movimientos y destinos exactos de cada ganado, la regularidad de los movimientos de ganado entre las granjas – y el considerable número de animales del segundo rancho que terminan en las plantas de carne de JBS – proporciona algunas de las pruebas más sólidas que sugieren la forma en que el lavado de ganado puede ocurrir en la práctica.

La Oficina ha encontrado pruebas de que JBS ha promovido repetidamente el uso de sus propios camiones para el transporte de ganado entre proveedores indirectos y directos. Los ejecutivos de JBS promueven las rutas como «viajes a tres patas»: recoger ganado «flaco» en una granja, intercambiarlo por vacas de engorde en una segunda, y terminar el viaje en un matadero. Los posts de Ale en Facebook cuentan una historia similar, que parece mostrarle transportando ganado entre diferentes granjas en al menos otro viaje.

La revelación, dijeron los activistas, presiona a las empresas de todo el mundo para que revisen sus vínculos con JBS si quieren evitar ser vinculados a las preocupaciones por la destrucción del Amazonas.

«Una y otra vez JBS ha sido sorprendido in fraganti aprovechando la destrucción del Amazonas», dijo John Sauven, el jefe de Greenpeace UK.

«Estamos ahora enfrentando un colapso del clima y la naturaleza y JBS tiene un peso significativo de responsabilidad. Con los productos cárnicos de JBS terminando en los supermercados y restaurantes de comida rápida en todo el mundo, no puede haber más excusas. Los minoristas deben dejar de comerciar con todas las empresas propiedad de JBS mientras aún nos quede suficiente Amazonia por la que luchar.»

Tierra despejada para el pastoreo de ganado (Imagen cortesía de Greenpeace)

El ganado criado y sacrificado en Brasil se convierte en carne de vacuno que se vende en todo el mundo.

El 23 de octubre del año pasado, mientras partes de la selva amazónica aún ardían, un gran cargamento de carne brasileña se descargaba en los muelles de Londres. Con un peso de más de 25 toneladas, en 40 contenedores separados llenos de carne de vacuno congelada, el envío había pasado días en el mar después de ser cargado en un barco en el puerto brasileño de Itapoá.

Según una de las principales bases de datos de comercio, era sólo uno de los 500 envíos similares – 11.500 toneladas de carne de vacuno en total – de JBS que llegarían al Reino Unido desde Brasil entre mayo de 2019 y abril de 2020. Aunque no es insignificante, las importaciones del Reino Unido se ven empequeñecidas por el suministro a Europa; JBS exportó más de 46.500 toneladas de carne de vacuno al continente en el mismo período.

Las cifras muestran la facilidad con que la carne de vacuno suministrada por empresas como JBS puede llegar a los consumidores internacionales, muchos de los cuales pueden sorprenderse al saber que la carne que compran está alimentando directamente la devastación en la mayor selva tropical del mundo.

El año pasado, un estudio de Trase – una iniciativa de la cadena de suministro dirigida por el Instituto del Medio Ambiente de Estocolmo y la ONG Global Canopy – reveló que las exportaciones mundiales de carne de vacuno de JBS estaban vinculadas a una deforestación de hasta 300 km2 por año en el Brasil. (Las exportaciones de los otros dos gigantes de la carne, Minerva Foods y Marfrig, estaban vinculadas cada una a 100 km2 de pérdida de bosques al año).

Posteriormente, la Oficina reveló cómo las tres empresas entre ellas enviaron 3.000 millones de dólares de carne de vacuno a Europa en un período de cinco años. Sólo el Reino Unido había importado 1.000 millones de libras de carne. Las importaciones europeas de JBS, Marfrig y Minerva también parecen haber aumentado en un 14% entre mayo de 2017 y abril de 2020.

Gran parte de la carne de vacuno brasileña suministrada al Reino Unido se vende en lata, con carne en conserva destinada a los supermercados y otros minoristas. La carne congelada, como las cajas descargadas en los muelles de Londres, son generalmente importadas para mayoristas y fabricantes. Desde allí puede terminar en cenas de hospitales, comidas preparadas y comida rápida, a través de una cadena de empresas de catering y de producción de alimentos. La carne de JBS ha sido encontrada a la venta en los supermercados del Reino Unido Sainsbury’s, Asda, Lidl, Morrisons y la Co-op. Su carne enlatada también ha sido vendida a la cadena de suministro del NHS, que abastece a los fideicomisos de los hospitales.

JBS dijo a la Oficina que había investigado las pruebas y encontró que «la granja de recolección no estaba dentro de ninguna zona embargada», según el sistema de la empresa. JBS dijo que introdujo un nuevo sistema el 1 de julio que «esperaba tener un impacto significativo en la reducción del lavado de ganado… Estamos trabajando hacia una cadena de suministro completamente transparente».

La empresa añadió que «no compra ganado de granjas involucradas en irregularidades» y que «adopta un enfoque inequívoco de deforestación cero». Un portavoz dijo: «JBS siempre ha estado al frente de las iniciativas de la industria para combatir el llamado ‘lavado de ganado'».

JBS dijo que su operación de camiones asegura que «el ganado se transporta de acuerdo con los más altos estándares de bienestar animal» y que sus operaciones «reducen el impacto ambiental del transporte de ganado optimizando la flota de camiones».

Políticos, activistas y reguladores son muy conscientes de cómo el consumo de carne de vacuno en el oeste está conectado con la quema del Amazonas.

En junio, inversores mundiales de Estados Unidos, Europa y Asia, que gestionan conjuntamente 3.700 millones de dólares de activos, exigieron al gobierno brasileño que frenara la deforestación y amenazaron con desinvertir si la situación no cambiaba.

La Comisión Europea también está considerando la posibilidad de adoptar medidas reglamentarias para hacer frente a la deforestación, desde requisitos de etiquetado más estrictos hasta la prohibición de la importación de productos agrícolas que dañan el medio ambiente. En octubre, los diputados europeos votarán sobre la posibilidad de empujar a la comisión a centrarse en esta última, que prohibiría las importaciones de productos como la carne, la soja y el aceite de palma cuando estén vinculados a la deforestación.

Es un momento crucial para la acción, creen los activistas, porque el acuerdo comercial de la UE con los países sudamericanos en el Mercosur -que daría a los productores de carne de vacuno de Brasil acceso con aranceles reducidos al mercado europeo- está a la espera de ser ratificado.

Se dice que finalizar el acuerdo este año es una prioridad para el gobierno alemán. Sin embargo, en junio, el presidente Macron expresó su oposición debido a la preocupación por la deforestación. También se dice que los gobiernos holandés, austriaco, irlandés y belga se oponen al acuerdo por la misma razón, así como por la amenaza a los agricultores europeos.

El verano pasado, Boris Johnson se negó a unirse a Macron para criticar al gobierno de Bolsonaro por la crisis de los incendios, por lo cual fue agradecido más tarde por el embajador de Brasil. Los críticos han sugerido que las normas ambientales probablemente serán sacrificadas cuando el Reino Unido persiga acuerdos comerciales post-Brexit. El año pasado, un funcionario brasileño dijo que el país buscaba un acuerdo comercial del Mercosur con el Reino Unido similar al acuerdo de la UE.


Foto principal: Ganado en Brasil (de Greenpeace)

La fuente original de este artículo es la Oficina de Periodismo de Investigación
Copyright © Andrew Wasley, Alexandra Heal y otros, The Bureau of Investigative Journalism, 2020


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